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El telescopio espacial James Webb de la NASA está listo para despegar desde la Guayana Francesa

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El telescopio espacial James Webb, un instrumento de la NASA diseñado para permitir a la humanidad vislumbrar por primera vez el universo infantil tal como existía cuando se cree que se formaron las primeras galaxias, fue lanzado el sábado desde la costa noreste de América del Sur.

El revolucionario telescopio infrarrojo de $ 9 mil millones, aclamado por la NASA como el primer observatorio de ciencias espaciales de la próxima década, fue empaquetado dentro de la bahía de carga de un cohete Ariane 5 listo para despegar a las 7:20 am EST (1220 GMT) de la Unión Europea. Base de lanzamiento de la Agencia Espacial (ESA) en Guayana Francesa.

Si todo sale según lo planeado, el instrumento de 14,000 libras, que se desplegará casi al tamaño de una cancha de tenis, será lanzado desde el cohete construido en Francia después de un viaje de 26 minutos al espacio.

Durante el mes siguiente, el telescopio Webb se deslizará hasta su destino en órbita solar aproximadamente a 1 millón de millas de la Tierra, aproximadamente cuatro veces más lejos que la Luna. La trayectoria orbital especial de Webb lo mantendrá en constante alineación con la Tierra mientras el planeta y el telescopio giran alrededor del sol en tándem.

En comparación, el antecesor de Webb de 30 años, el Telescopio Espacial Hubble, orbita la Tierra desde 340 millas de distancia, entrando y saliendo de la sombra del planeta cada 90 minutos.

Telescopio espacial James Webb Lanzamiento de Ariane 5 con el telescopio espacial James Webb el 23 de diciembre de 2021 en el puerto espacial de Europa, el Centro Espacial de Guayana en Kourou, Guayana Francesa. (NASA / Bill Ingalls)

Nombrado así por el jefe de la NASA durante la mayor parte de la década de formación de la agencia en la década de 1960, Webb es aproximadamente 100 veces más sensible que Hubble y se espera que transforme profundamente la comprensión de los científicos sobre el universo y nuestro lugar en él. nubes de gas y polvo donde nacen las estrellas, mientras que el Hubble ha operado principalmente en longitudes de onda ópticas y ultravioleta.

LECCIÓN DE HISTORIA COSMOLÓGICA

El espejo primario del nuevo telescopio, que consta de 18 segmentos hexagonales de berilio metálico recubierto de oro, también tiene un área de recolección de luz mucho más grande, lo que le permite observar objetos a mayores distancias, por lo tanto más atrás en el tiempo, que el Hubble o cualquier otro telescopio.

Eso, dicen los astrónomos, traerá a la vista un destello del cosmos nunca antes visto, que data de solo 100 millones de años después del Big Bang, el punto de inflamación teórico que puso en movimiento la expansión del universo observable hace aproximadamente 13.800 millones de años.

La visión del Hubble se remonta a aproximadamente 400 millones de años después del Big Bang, un período justo después de que las primeras galaxias (cúmulos y estrellas en expansión, gases y otra materia interestelar) tomaron forma.

Una foto proporcionada por la NASA, del espejo principal del Telescopio Espacial James Webb en el Centro de Vuelo Espacial Goddard en Greenbelt, Maryland, en 2016. Una vez que se lance el telescopio, se desplegará en una serie de movimientos que terminan con el oro 18 -hexágonos plateados del espejo encajaron en su lugar.  (Chris Gunn / NASA) (Chris Gunn / NASA) Una foto proporcionada por la NASA, del espejo principal del Telescopio Espacial James Webb en el Centro de Vuelo Espacial Goddard en Greenbelt, Maryland, en 2016. (Chris Gunn / NASA)

Además de examinar la formación de las primeras estrellas y galaxias del universo con mayor claridad, los astrónomos están ansiosos por estudiar los agujeros negros supermasivos que se cree que ocupan los centros de galaxias distantes.

Los instrumentos de Webb también lo hacen ideal para buscar evidencia de atmósferas potencialmente vitales alrededor de decenas de exoplanetas recientemente documentados (cuerpos celestes que orbitan estrellas distantes) y para observar mundos mucho más cercanos a casa, como Marte y la luna helada de Saturno, Titán.

El telescopio es una colaboración internacional liderada por la NASA en asociación con las agencias espaciales europeas y canadienses. Northrop Grumman Corp fue el contratista principal. El vehículo de lanzamiento Arianespace forma parte de la contribución europea.

Webb se desarrolló a un costo de $ 8,8 mil millones, con gastos operativos proyectados para llevar su precio total a alrededor de $ 9,66 mil millones, mucho más alto de lo planeado cuando la NASA tenía como objetivo un lanzamiento en 2011.

Se espera que la operación astronómica del telescopio, que se administrará desde el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore, comience en el verano de 2022, luego de aproximadamente seis meses de alineación y calibración de los espejos e instrumentos de Webb. El observatorio espacial está diseñado para durar hasta 10 años. (Reporte de Steve Gorman Editado por Leslie Adler)

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