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El primer equipo de astronautas totalmente privado a bordo de la estación espacial se dirige al amerizaje

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La primera tripulación de astronautas totalmente privada en volar a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS) se dirigió al amerizaje el lunes frente a la costa de Florida, concluyendo una misión de dos semanas que la NASA ha promocionado como un hito en los vuelos espaciales comerciales.

Una cápsula Crew Dragon de SpaceX que transportaba al equipo de cuatro hombres de la empresa emergente Axiom Space Inc, con sede en Houston, comenzó su vuelo de regreso alrededor de las 9 p. .

Se esperaba que Crew Dragon se lanzara en paracaídas al Atlántico alrededor de la 1 p. m. EDT del lunes (1700 GMT), culminando un viaje de 16 horas a casa desde la órbita que se había pospuesto durante varios días debido al clima desfavorable. El equipo multinacional de Axiom estuvo dirigido por el astronauta retirado de la NASA nacido en España Michael Lopez-Alegria, de 63 años, vicepresidente de desarrollo comercial de la empresa.

Su segundo al mando fue Larry Connor, de 72 años, empresario tecnológico y aviador de acrobacias aéreas de Ohio, designado como piloto de la misión. Junto a ellos como «especialistas en misiones» estaban el inversionista filántropo y ex piloto de combate israelí Eytan Stibbe, de 64 años, y el empresario y filántropo canadiense Mark Pathy, de 52 años.

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Lanzados desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA el 8 de abril, pasaron 15 días a bordo de la estación espacial con los siete miembros regulares de la tripulación de la ISS pagados por el gobierno: tres astronautas estadounidenses, un astronauta alemán y tres cosmonautas rusos. La ISS ha albergado a varios turistas espaciales adinerados de vez en cuando a lo largo de los años.

Pero el cuarteto Axiom fue el primer equipo totalmente comercial que se recibió en la estación espacial como astronautas en activo, trayendo consigo 25 experimentos científicos y biomédicos para realizar en órbita.

El paquete incluía investigaciones sobre la salud del cerebro, las células madre cardíacas, el cáncer y el envejecimiento, así como una demostración de tecnología para producir elementos ópticos utilizando la tensión superficial de los fluidos en microgravedad.

Axiom, la NASA y SpaceX han elogiado la misión como un hito en la expansión del comercio basado en el espacio con financiación privada, que constituye lo que los expertos de la industria llaman la «economía de órbita terrestre baja» o «economía LEO» para abreviar. Fue el sexto vuelo espacial tripulado de SpaceX en casi dos años, luego de cuatro misiones de astronautas de la NASA a la ISS y el vuelo «Inspiration 4» en septiembre que envió a una tripulación totalmente privada a la órbita terrestre por primera vez, aunque no al espacio. estación.

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SpaceX, la compañía privada de cohetes fundada por Elon Musk, CEO del fabricante de automóviles eléctricos de Tesla Inc, ha sido contratada para volar otras tres misiones de astronautas Axiom a la ISS durante los próximos dos años. El precio de estos viajes es alto: Axiom cobra a los clientes entre 50 y 60 millones de dólares por asiento, según Mo Islam, jefe de investigación de la firma de inversión Republic Capital, que tiene participaciones tanto en Axiom como en SpaceX.

Axiom también fue seleccionado por la NASA en 2020 para construir una nueva adición comercial a la estación espacial, que un consorcio de 15 países liderado por Estados Unidos y Rusia ha operado durante más de dos décadas. Los planes requieren que el segmento Axiom eventualmente reemplace a la ISS cuando el resto de la estación se retire alrededor de 2030.

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