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El equipo de astronautas totalmente privado despega en un lanzamiento histórico a la estación espacial

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Una nave espacial SpaceX despegó el viernes con el primer equipo de astronautas totalmente privado jamás lanzado a la Estación Espacial Internacional (ISS), un vuelo aclamado por los ejecutivos de la industria y la NASA como un hito en la comercialización de los vuelos espaciales.

El equipo de cuatro hombres seleccionado por la empresa emergente Axiom Space Inc, con sede en Houston, para su debut histórico en el vuelo espacial y la misión científica orbital despegó a las 11:17 am EDT (15:17 GMT) desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Cabo Cañaveral, Florida.

La transmisión de video en vivo por Axiom mostró el vehículo de lanzamiento SpaceX de 25 pisos de altura, que consta de un cohete Falcon 9 de dos etapas coronado por su cápsula Crew Dragon, surcando los cielos azules sobre la costa atlántica de Florida sobre una cola de escape amarillenta y ardiente.

Las cámaras dentro del compartimiento de la tripulación emitieron imágenes de los cuatro hombres amarrados a la cabina presurizada, sentados tranquilamente en sus trajes de vuelo blancos y negros con cascos mientras el cohete se elevaba hacia el espacio.

Nueve minutos después del lanzamiento, la etapa superior del cohete colocó la cápsula de la tripulación en su órbita preliminar, según los comentaristas del lanzamiento. Mientras tanto, la etapa inferior reutilizable del cohete, después de haberse separado del resto de la nave espacial, voló de regreso a la Tierra y aterrizó de manera segura en una plataforma de aterrizaje que flota en un barco no tripulado en el Atlántico.

La comentarista del webcast de lanzamiento, Kate Tice, describió el despegue como «absolutamente perfecto». Se podía escuchar a un miembro de la tripulación decirle al control de la misión en una transmisión de radio: “Fue un viaje increíble”.

Si todo sale según lo planeado, el cuarteto dirigido por el astronauta retirado de la NASA Michael López-Alegría llegará a la estación espacial el sábado, después de un vuelo de más de 20 horas, y el Crew Dragon operado de forma autónoma se acoplará al puesto orbital a unas 250 millas. (400 km) sobre la Tierra.

SpaceX, la compañía de cohetes fundada en 2002 por el multimillonario Elon Musk, dirigía el control de la misión del vuelo desde su sede cerca de Los Ángeles.

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La NASA, además de proporcionar el sitio de lanzamiento, asumirá la responsabilidad de los astronautas una vez que se reúnan con la estación espacial para llevar a cabo ocho días de investigación científica y biomédica en órbita.

Hito de vuelo espacial comercial

La misión, que representa una asociación entre Axiom, SpaceX y la NASA, ha sido promocionada por los tres como un paso importante en la expansión de las empresas espaciales comerciales a las que los expertos se refieren colectivamente como la economía de órbita terrestre baja, o «economía LEO» para abreviar. .

“Estamos eliminando los negocios comerciales de la faz de la Tierra y llevándolos al espacio”, dijo el jefe de la NASA, Bill Nelson, antes del vuelo, y agregó que el cambio le permite a su agencia enfocarse más en enviar humanos de regreso a la Luna, Marte y en otra exploración del espacio profundo.

El lanzamiento del viernes también se erige como el sexto vuelo espacial humano de SpaceX en casi dos años, luego de cuatro misiones de astronautas de la NASA a la estación espacial y el lanzamiento «Inspiration 4» en septiembre que envió a una tripulación civil a la órbita por primera vez. Ese vuelo no atracó con la ISS.

Si bien la estación espacial ha recibido visitantes civiles de vez en cuando, la misión Ax-1 marcará el primer equipo comercial de astronautas en utilizar la ISS para su propósito previsto como laboratorio de investigación en órbita.

El equipo Axiom de cuatro hombres compartirá el entorno de trabajo ingrávido con siete miembros regulares de la tripulación de la ISS pagados por el gobierno: tres astronautas estadounidenses, un astronauta alemán y tres cosmonautas rusos.

López-Alegría, de 63 años, comandante de misión de Axiom nacido en España, también es vicepresidente de desarrollo comercial de la empresa. Su segundo al mando es Larry Connor, un empresario de bienes raíces y tecnología y aviador de acrobacias aéreas de Ohio designado como piloto de la misión. Connor tiene 70 años, pero la compañía no proporcionó su edad precisa.

Completan el equipo Ax-1 el inversionista, filántropo y ex piloto de combate israelí Eytan Stibbe, de 64 años, y el empresario y filántropo canadiense Mark Pathy, de 52 años, ambos sirviendo como especialistas de la misión. El vuelo convierte a Stibbe en el segundo israelí en el espacio, después de Ilan Ramon, quien pereció con seis compañeros de tripulación de la NASA en el desastre del transbordador espacial Columbia en 2003.

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Puede parecer que los miembros de la tripulación de Axiom tienen mucho en común con muchos de los pasajeros adinerados que realizaron viajes suborbitales en los últimos meses a bordo de los servicios Blue Origin y Virgin Galactic ofrecidos por los multimillonarios Jeff Bezos y Richard Branson, respectivamente.

Pero Axiom dijo que su misión va mucho más allá del turismo espacial, ya que cada miembro de la tripulación se somete a cientos de horas de entrenamiento de astronautas con la NASA y SpaceX.

El equipo Ax-1 también llevará a cabo alrededor de dos docenas de experimentos científicos a bordo de la ISS, incluida la investigación sobre la salud del cerebro, las células madre cardíacas, el cáncer y el envejecimiento, así como una demostración de tecnología para producir elementos ópticos utilizando la tensión superficial de los fluidos en microgravedad. dijeron los ejecutivos.

Lanzada a la órbita en 1998, la estación espacial ha estado ocupada continuamente desde el año 2000 bajo una asociación liderada por Estados Unidos y Rusia que incluye a Canadá, Japón y 11 países europeos.

La NASA no tiene planes de invertir en una nueva estación espacial una vez que se retire la ISS, en algún momento alrededor de 2030. Pero la NASA seleccionó a Axiom en 2020 para construir una nueva ala comercial para el laboratorio en órbita, que actualmente abarca la longitud de un campo de fútbol.

Los planes prevén separar eventualmente los módulos Axiom del resto de la estación cuando esté lista para ser desmantelada. Se espera que otros operadores privados coloquen sus propias estaciones en órbita una vez que la ISS esté fuera de servicio.

Mientras tanto, Axiom dijo que ha contratado a SpaceX para volar otras tres misiones privadas de astronautas a la estación espacial durante los próximos dos años.

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