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El aumento de los costos de las baterías no logra enfriar las ventas de vehículos eléctricos

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Compradores de todo el mundo están haciendo fila para comprar vehículos eléctricos este año, incluso con precios de etiqueta en aumento, cambiando el guión de una década y media de la sabiduría convencional de la industria automotriz de que las ventas de vehículos eléctricos estallarían solo después de que los costos de la batería cayeran por debajo de un umbral que siempre fue justo sobre el horizonte.

Este año, la demanda de vehículos eléctricos se ha mantenido sólida incluso cuando el costo promedio de las celdas de las baterías de iones de litio se disparó a un estimado de $160 por kilovatio-hora en el primer trimestre desde $105 el año pasado.

Los costos aumentaron debido a las interrupciones en la cadena de suministro, las sanciones a los metales rusos y la especulación de los inversores. Para un vehículo más pequeño como el Hongguang Mini, el vehículo eléctrico más vendido en China, los costos más altos de la batería agregaron casi $1500, lo que equivale al 30 % del precio de etiqueta.

Pero los costos de gasolina y diésel para vehículos de combustión interna también se han disparado desde que Rusia invadió Ucrania, y los expertos señalaron que las preocupaciones ambientales también están empujando a más compradores a elegir vehículos eléctricos a pesar de la economía volátil.

Los fabricantes, desde Tesla hasta SAIC-GM-Wuling, que fabrica el Hongguang Mini, han pasado los costos más altos a los consumidores con aumentos de precios de dos dígitos para los vehículos eléctricos. Puede que vengan más.

Andy Palmer, presidente del fabricante eslovaco de baterías para vehículos eléctricos InoBat, dice que los márgenes en la industria de las baterías ya son mínimos, por lo que “los crecientes costos tendrán que trasladarse a los fabricantes de automóviles. “Los fabricantes de vehículos como Mercedes-Benz probablemente cambiarán los aumentos a los clientes si los precios de sus materias primas siguen aumentando.

“Necesitamos mantener los márgenes”, dijo a Reuters el director de tecnología, Markus Schaefer. Pero los compradores de vehículos eléctricos hasta ahora no han sido disuadidos. Las ventas globales de vehículos eléctricos en el primer trimestre aumentaron casi un 120 %, según estimaciones de EV-volumes.com.

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Nio, Xpeng y Li Auto de China registraron ventas récord de vehículos eléctricos en marzo. Tesla entregó un récord de 310.000 EV en el primer trimestre.

DIFERENTES TIPOS DE PUNTO DE INFLEXIÓN

“Hay un tipo diferente de punto de inflexión que parece que hemos tocado: un punto de inflexión emocional o psicológico entre los consumidores”, dijo Venkat Srinivasan, director del Centro para la Ciencia Colaborativa de Almacenamiento de Energía en el Laboratorio Nacional Argonne del gobierno de EE. UU. en Chicago.

Dijo que “cada vez más personas” comprarían vehículos eléctricos “sin importar el costo de la batería y el vehículo”. Este aumento en los costos de las baterías podría ser un problema en la tendencia a largo plazo en la que las mejoras tecnológicas y el aumento de la producción redujeron los costos durante tres décadas consecutivas.

Los datos de la industria mostraron que el costo promedio de $ 105 por kilovatio hora en 2021 se redujo casi un 99 % con respecto a los más de $ 7500 en 1991. Los expertos dicen que los costos de las baterías podrían mantenerse elevados durante el próximo año más o menos, pero luego probablemente se avecine otra gran caída como un gran las inversiones en boletos por parte de los fabricantes de automóviles y proveedores en minería, refinación y producción de celdas de batería, y un movimiento para diversificar las fuentes de materias primas, inclinan la balanza de la escasez al excedente.

“Es como una burbuja, y para que esa burbuja se estabilice, será al menos a fines de 2023”, dijo el consultor Prabhakar Patil, exejecutivo de LG Chem.

La compañía británica de baterías Britishvolt lanzará la producción de baterías en una planta de 45 gigavatios-hora en el noreste de Inglaterra en 2024.

La directora de estrategia, Isobel Sheldon, dijo que el consejo que la compañía está recibiendo de los proveedores de materias primas es “no fijen sus precios ahora, esperen los próximos 12 meses y fijen los precios entonces porque todo estará más equilibrado”. Esta protección excesiva de los recursos debería haber quedado atrás para entonces”, dijo.

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SOLICITAR SUMINISTRO DE BEATS

La industria ha estado esperando durante mucho tiempo el umbral de costo de la celda de la batería de $ 100 por kilovatio-hora, como una señal de que los vehículos eléctricos estaban alcanzando la paridad de precios con los equivalentes de combustibles fósiles. Pero con el aumento vertiginoso de los precios de la gasolina y el cambio de las preferencias de los consumidores, es posible que eso ya no importe tanto, dicen los analistas.

La demanda de vehículos eléctricos en China y otros mercados «está aumentando más rápido de lo que la gente pensaba, más rápido que el suministro de materiales» para las baterías de vehículos eléctricos, dijo Stan Whittingham, co-inventor de las baterías de iones de litio y premio Nobel de 2019.

La preocupación por el medio ambiente y el clima también ha motivado a los compradores, especialmente a los más jóvenes, a elegir los vehículos eléctricos en lugar de los que queman combustibles fósiles, dijo Chris Burns, director ejecutivo de Novonix, un proveedor de materiales para baterías con sede en Halifax.

“Muchas personas jóvenes que ingresan al mercado están tomando decisiones de compra que van más allá de la simple economía y dicen que solo conducirán un vehículo eléctrico porque son mejores para el planeta”, dice Burns. “Están dando el paso a pesar de que sería más barato” conducir un automóvil a gasolina.

“No creo que dejemos de ver informes que intentan mostrar una tendencia en los precios de las baterías a $60 u $80 por kilovatio-hora como objetivos aspiracionales, pero es posible que nunca se alcancen”, dijo. «Sin embargo, eso no significa que la adopción de EV no aumentará».

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