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Después de casi 50 años, una querida boutique india de East Village está cerrando

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Escrito por Anna P. Kambhampaty

Entrar en Dress Shoppe II es como entrar en un emporio de colores y telas. Los estantes están repletos de saris y telas bordadas a mano, los estantes están repletos de kurtas y trajes salwar, e incluso los techos están cubiertos con intrincados tapices. Debajo del piso principal de la tienda, hay dos pisos de almacenamiento repletos de pilas de productos adicionales. Todo debe salir antes del 31 de enero.

Después de casi 50 años de actividad, la preciada tienda de East Village está cerrando. Después de casi dos años de luchas relacionadas con la pandemia, combinadas con una disputa por el propietario, la pérdida de su esposo y sus propios problemas de salud, Saroj Goyal, la propietaria, decidió que cerrar la tienda era la mejor opción.

“Cada momento es especial aquí”, dijo Goyal, de 72 años, mientras tomaba té caliente una tarde de diciembre. De vez en cuando, hacía una pausa en la conversación para ayudar a un cliente que había entrado, compartiendo sugerencias y diciéndoles que revisaran el Instagram de la tienda.

Goyal y su esposo, Purushottam Goyal, emigraron de Delhi, India, en la década de 1970. Fue idea suya abrir el negocio en 1977; la tienda pronto se convirtió en una porción del sur de Asia en Manhattan.

Durante décadas, la pareja viajaba a la India para encontrar objetos únicos para vender. “Mi esposo caminó de pueblo en pueblo para recoger todas estas cosas. Tenía un gusto muy singular”, dijo Saroj Goyal, recogiendo un tejido hecho a mano con cuentas.

En septiembre de 2019, murió Purushottam Goyal, una pérdida que todavía duele a Saroj Goyal todos los días. La tienda ahora tiene varios recuerdos de su vida. “Mi esposo me hizo reír mucho en esta sala. Todo el día, todos los días, estuvimos juntos durante 50 años en esta tienda”, dijo Goyal entre lágrimas.

Saroj Goyal en su Dress Shoppe II en East Village el 23 de diciembre de 2021. (Gabriela Bhaskar / The New York Times)

Hay un retrato de Purushottam Goyal colgado en lo alto de la pared del fondo y un libro lleno de homenajes escritos a mano por los clientes en el mostrador de la caja. “El mundo es un poco menos bueno con su fallecimiento”, escribió una persona. Otro: “Se extraña tu presencia físicamente, pero tu espíritu está por todas partes en este lugar”.

Además del duelo por su pérdida, Saroj Goyal tuvo que pensar en cómo mantener la tienda en funcionamiento; los asuntos administrativos habían sido dominio de su marido.

En febrero de 2020, llamó a su arrendador, Cooper Square Mutual Housing Association II, para hablar sobre el alquiler. Cooper Square administra cooperativas de vivienda de bajos ingresos en el Lower East Side; los alquileres de esos edificios están subvencionados por los ingresos de las propiedades comerciales de la empresa. Goyal programó una cita por teléfono con alguien de la oficina, pero cuando llegó el momento, dijo, nadie apareció.

Más tarde ese mes, un representante de Cooper Square llegó a la tienda sin previo aviso y exigió el pago de una suma global de todo el alquiler atrasado, dijo Goyal. Poco después, llegó la pandemia y fue difícil para la tienda acumular ventas durante varios meses. Luego, en febrero de 2021, le diagnosticaron cáncer de mama. Unos cuatro meses después, en junio, Cooper Square la demandó por más de 265.000 dólares.

Saroj Goyal reza en su Dress Shoppe II en East Village el 23 de diciembre de 2021. (Gabriela Bhaskar / The New York Times)

“Nos entristece que Dress Shoppe se vaya, pero tenemos que seguir siendo un proyecto fiscalmente solvente”, dijo Dave Powell, director ejecutivo de Cooper Square. “Disputamos respetuosa pero categóricamente las caracterizaciones de la Sra. Goyal sobre las interacciones que ha tenido con el personal”. Powell agregó que Dress Shoppe ocupa su espacio comercial más grande. “Así que no tener un inquilino que pague el alquiler en esa tienda fue un duro golpe para la salud financiera de nuestra cooperativa”, dijo.

Mientras tanto, la historia de Goyal llamó la atención de Internet.

En diciembre de 2020, Nicolas Heller visitó la tienda y publicó sobre ella en su página de Instagram, @newyorknico, que tiene más de 760.000 seguidores. “Cuando hago estas publicaciones, la reacción siempre es positiva, pero algunas empresas resuenan más que otras. Con este, había tanta gente comentando con recuerdos comprando allí, del esposo de Saroj, simplemente anécdotas hermosas sobre la tienda ”, dijo.

La supermodelo Bella Hadid volvió a publicar las fotos de Heller y escribió: “Por favor, por favor, vamos a visitar @dressshoppenyc & Mrs. ¡Saroj Goyal para mostrarle un poco de apoyo amoroso! ¡Ella ha dedicado su vida a este negocio y debemos recordarle lo importante que es!”

Brandon Stanton, el creador del blog Humans of New York, que tiene más de 17 millones de seguidores en Facebook, escribió una publicación en Goyal en julio. “Cuando la conocí, me conmovió mucho su historia y su amabilidad”, dijo. El hecho de que Goyal se mantuviera al margen del funcionamiento interno del negocio la dejó en una situación vulnerable, agregó Stanton, algo con lo que sus lectores simpatizaron. “Muchas personas reconocieron similitudes en sus propias culturas, o las interacciones entre sus propios padres mayores o las mujeres en sus vidas”.

Una foto de la boda de Saroj Goyal y su esposo exhibida en su Dress Shoppe II en East Village el 23 de diciembre de 2021. (Gabriela Bhaskar / The New York Times)

Dijo que también ayudó a mediar en un trato entre Goyal y el propietario, y llegaron a un acuerdo de que Goyal pagaría a Cooper Square $ 130,000 y abandonaría la tienda a fines de enero. Stanton inició un GoFundMe para recolectar donaciones para Goyal, que recaudó casi $ 500,000.

Para los muchos clientes leales de la tienda, la noticia de su cierre es emotiva.

Nadine Hanson, de 30 años, descubrió por primera vez Dress Shoppe II en 2014, el año en que se mudó a Nueva York. “Crecí en un pequeño pueblo de Wisconsin y allí estuve expuesta a muy poca cultura del sur de Asia”, dijo. Hanson, una camarera, finalmente se hizo cercana a Goyal, y los dos incluso pasaron la Nochebuena juntos en la tienda en 2020. «Siento que ahora es familia», dijo Hanson.

“East Village está cambiando tanto, ha cambiado tanto, y este es otro clavo en el ataúd”, dijo Jenny Goldberg, una terapeuta de 39 años. “Dress Shoppe es un lugar en el que siempre podía entrar y ser recibido con amor e historias, ofrendas de té. Era un pequeño santuario en medio de la ajetreada ciudad”.

Kate Mueller, de 28 años, estudiante de posgrado que trabajaba medio tiempo en la tienda, dijo que sus recuerdos favoritos allí eran las largas charlas que tenía con Goyal. “Entre ayudar a organizar las cosas, simplemente nos sentábamos y hablábamos de la vida”, dijo. “Son estos tipos de tiendas las que son el alma de esta ciudad”.

Ahora, el enfoque de Goyal es vender la mayor cantidad posible de sus acciones antes de que tenga que desalojar la propiedad a fin de mes. Tiene una tienda en Etsy, que Hanson le ayudó a abrir, y planea crear su propia tienda en línea para mantener vivo el negocio.

Pero Goyal extrañará la tienda física. “Me encanta hablar con los clientes y tratar con ellos directamente”, dijo. “Estoy muy agradecido por East Village, por mis clientes por brindarme todo su amor y apoyo”.

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