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Dentro de un laboratorio de secuenciación en la primera línea de la búsqueda estadounidense de Omicron

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Investigadores de Nebraska acababan de terminar de secuenciar seis muestras de la variante omicron, la más descubierta en cualquier lugar de los Estados Unidos. Simplemente no lo sabían todavía.

En una habitación del tamaño de un armario con dos sillas y sin ventanas, los científicos habían extraído la información genética de 64 nuevas muestras de coronavirus, como lo hacen todos los días, para determinar si alguno de esos pacientes podría tener la preocupante nueva variante. Horas más tarde, el Dr. Baha Abdalhamid abrió un correo electrónico y vio los resultados.

«Este lote, lo estaba esperando», dijo Abdalhamid, director asistente del Laboratorio de Salud Pública de Nebraska. «Una vez que descargué los resultados como una hoja de Excel, examiné las 64 muestras de inmediato y, efectivamente, seis de ellas eran omicron».

Los funcionarios de Nebraska anunciaron los seis casos, el primero del estado, el viernes.

En todo el mundo, los científicos se apresuran a comprender cuán extendido está el omicron y cuán grave es la amenaza que puede representar. Eso ha colocado a laboratorios como el de Abdalhamid en la primera línea de la lucha contra la pandemia de coronavirus.

Subrayando las crecientes preocupaciones sobre omicron, los científicos de Sudáfrica dijeron el viernes que la variante parecía propagarse más del doble de rápido que delta, hasta ahora la versión más contagiosa del virus. Aún no está claro si omicron puede eludir la protección de las vacunas actuales o en qué medida.

En los Estados Unidos, la búsqueda de la variante comenzó la semana pasada cuando investigadores sudafricanos anunciaron la serie de mutaciones preocupantes de omicron. La búsqueda se ha intensificado en los últimos días, con al menos 12 estados identificando casos. Los investigadores están revisando muestras de aguas residuales en busca de cualquier signo de la variante.

En laboratorios de secuenciación como el de Nebraska, un estado donde las tasas de casos ya son altas y los hospitales ya están sobrecargados, los científicos han acelerado la selección de muestras de viajeros internacionales para ver si ha llegado omicron.

Cada vez es más evidente que omicron ya está presente en gran parte de Estados Unidos. El miércoles, científicos de California anunciaron un caso. Luego, el jueves llegó un anuncio en Minnesota sobre una persona que dio positivo después de asistir a una convención de anime en Nueva York. En cuestión de horas, se habían encontrado cinco casos en Nueva York, así como uno en Colorado y otro en Hawai.

El viernes surgieron más casos, incluido uno en Luisiana, Misuri, Nueva Jersey, Pensilvania y Utah, y tres en Maryland.

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