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De patrulla: 12 días con una unidad de policía talibán en Kabul

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Escrito por Victor J. Blue, Thomas Gibbons-Neff y Safiullah Padshah

Un joven combatiente talibán con un par de esposas colgando de su dedo observó con cautela la corriente de autos que se acercaban mientras estaba parado frente a un conjunto de barricadas de acero.

Las oraciones del viernes comenzarían pronto en el santuario y mezquita Sakhi Shah-e Mardan, un lugar sagrado chiíta en el centro de Kabul que él estaba custodiando.

Han habido Dos atentados contra mezquitas chiítas en Afganistán por el grupo Estado Islámico en los últimos meses, matando a decenas, y este combatiente talibán de 18 años, Mohammad Khalid Omer, no quería correr ningún riesgo.

Él y su unidad policial de otros cinco combatientes, coloquialmente conocida como la unidad Sakhi por el santuario que defienden, representan la vanguardia de los talibanes en su lucha más reciente después de la impresionante toma de control del país por parte del grupo en agosto: Ganaron la guerra, pero ¿podrán asegurar la paz en un país multiétnico asolado por más de 40 años de violencia?

Periodistas de The New York Times pasaron 12 días con la pequeña unidad talibán este otoño, realizando varias patrullas con ellos en su zona, el Distrito Policial 3, y viajando a sus hogares en la provincia de Wardak, una zona montañosa vecina.

Hasta ahora, el enfoque policial del nuevo gobierno ha sido ad hoc en el mejor de los casos: las unidades locales talibanes han asumido el papel en los puestos de control en todo el país, mientras que en las grandes ciudades, como Kabul, los combatientes talibanes han sido importados de las provincias circundantes.

El combatiente talibán Zahed, asignado para proteger el Santuario Sakhi, una mezquita y santuario chií, patrulla en el barrio Kart-e-Sakhi de Kabul, Afganistán, el 3 de noviembre de 2021. (Victor J. Blue/The New York Times)

Incluso con solo media docena de miembros, la unidad Sakhi ofrece una instantánea reveladora de los talibanes, tanto en términos de quiénes son sus combatientes principales como cuál es el mayor desafío para ellos como nuevos gobernantes de Afganistán: una vez que una insurgencia principalmente rural, el movimiento es ahora se ve obligado a lidiar con gobernar y asegurar los centros urbanos desconocidos de los que se había mantenido fuera durante décadas.

Los combatientes como Omer ya no duermen bajo las estrellas, evitan los ataques aéreos y planean emboscadas contra las tropas extranjeras o el gobierno afgano respaldado por Occidente.

En cambio, están luchando con las mismas dificultades económicas que afectan a sus compatriotas, con la misma amenaza de ataques del Estado Islámico y con las calles y callejones estridentes, desconcertantes y sinuosos de Kabul, una ciudad de aproximadamente 4,5 millones de personas que prácticamente no conocen. .

Los miembros de la unidad de policía talibán encargada de proteger un santuario chiíta se reúnen alrededor de su único calentador eléctrico en su vivienda en Kabul, Afganistán, el 14 de noviembre de 2021. Sus teléfonos son el foco de gran parte de su tiempo de inactividad. (Víctor J. Blue/The New York Times)

La unidad Sakhi vive a tiempo completo junto al santuario en una pequeña habitación de hormigón pintada de verde brillante con un solo calentador eléctrico. Literas de acero se alinean en las paredes. La única decoración es un solo cartel de la sagrada Kaaba en La Meca.

En Afganistán, muchos chiítas pertenecen a la minoría étnica hazara. Los talibanes, un movimiento pastún sunita, persiguieron severamente a los hazaras la última vez que gobernaron el país. Pero la aparente inverosimilitud de que una unidad Talib protegiera un sitio chiita tan emblemático se desmiente por la seriedad con la que los hombres parecían tomar su tarea.

“No nos importa a qué grupo étnico servimos, nuestro objetivo es servir y brindar seguridad a los afganos”, dijo Habib Rahman Inqayad, de 25 años, líder de la unidad y el más experimentado de ellos. “Nunca pensamos que estas personas son pashtunes o hazaras”.

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Habib Rahman Inqayad admira un parche talibán que adquirió en el principal centro comercial de artículos militares en Kabul, que solía conocerse como Bush Bazaar, en honor al presidente de EE. UU., y desde entonces ha sido rebautizado como Mujahideen Bazaar el 3 de noviembre de 2021. J. Blue/The New York Times)

Pero los sentimientos de Inqayad contrastan con el gobierno interino de los talibanes, compuesto casi en su totalidad por pastunes de línea dura que son emblemáticos del duro gobierno del movimiento en la década de 1990 y que son percibidos como anti-Hazara.

Mientras hablaba en los reducidos barracones de la unidad, un pequeño orador solía tocar «taranas», las canciones de oración habladas, sin acompañamiento musical, populares entre los talibanes.

Una de las favoritas del grupo era una canción sobre la pérdida de compañeros y la tragedia de la juventud perdida. Con una voz aguda y fina, el cantante entona: “Oh muerte, rompes y matas nuestros corazones”.

En un día de otoño del año pasado, mientras la unidad Sakhi observaba, las familias se reunieron en las terrazas de azulejos alrededor del santuario, bebieron té y compartieron comida.

Fotos familiares en la casa de Habib Rahman Inqayad, un combatiente talibán asignado a una unidad de policía de Kabul, en la provincia de Wardak, Afganistán, el 19 de noviembre de 2021. El padre de Inqayad, Mullah Gul-Wali, arriba a la derecha, talibán en el régimen anterior, fue murió luchando en la provincia norteña de Balkh durante la invasión estadounidense en 2001, cuando su hijo tenía solo 4 años. (Victor J. Blue/The New York Times)

Algunos observaron con cautela a los talibanes que patrullaban el sitio y un grupo de jóvenes se apresuró a apagar sus cigarrillos a medida que se acercaban. Los talibanes generalmente fruncen el ceño ante el hecho de fumar y, en ocasiones, la unidad ha castigado físicamente a los fumadores.

Otro día, dos adolescentes llegaron al santuario, paseando descaradamente con sus dos novias. Fueron confrontados por la unidad Sakhi, quienes les preguntaron qué estaban haciendo. Insatisfechos con sus respuestas, los talibanes arrastraron a los niños a su dormitorio para responder por la transgresión. En el Afganistán conservador, tal asociación pública es un tabú, doblemente en un lugar sagrado bajo la vigilancia de los talibanes.

Dentro de su habitación, hubo una discusión entre la unidad Sakhi sobre cómo manejar a los dos chicos: policía bueno versus policía malo. Hekmatullah Sahel, uno de los miembros más experimentados de la unidad, no estuvo de acuerdo con sus camaradas. Presionó por un latigazo verbal en lugar de uno físico. Fue anulado.

Desde la izquierda, los combatientes talibanes Habib Rahman Inqayad, Hekmatullah Sahel y Mohammad Khalid Omer saludan a un joven visitante en el santuario y mezquita Sakhi Shah-e Mardan, que su unidad está encargada de proteger, en Kabul, Afganistán, el 6 de noviembre de 2021. ( Víctor J. Blue/The New York Times)

Cuando finalmente se permitió que los adolescentes se fueran, sacudidos por la golpiza que acababan de recibir, Sahel llamó a los niños y les dijo que regresaran, pero sin sus novias.

El episodio fue un recordatorio para los visitantes del santuario de que los combatientes talibanes, aunque generalmente amistosos, aún podían volver a las tácticas que definieron su gobierno religioso de línea dura en la década de 1990.

Para el grupo de seis combatientes, lidiar con adolescentes coqueteando era solo otro indicador de que sus días de lucha en una guerra de guerrillas habían terminado. Ahora pasan su tiempo preocupados por consideraciones policiales más diarias, como detectar posibles contrabandistas (el alcohol en Afganistán está prohibido), encontrar combustible para la camioneta de su unidad y preguntarse si su comandante les dará permiso para el fin de semana.

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Omer se había unido a la unidad solo unos meses antes. “Me uní al Emirato Islámico porque tenía un gran deseo de servir a mi religión y a mi país”, dijo.

Mohammad Khalid Omer, a la izquierda, se acerca a su hermana de 1 año en la casa de su familia en la aldea de Qurbani en el distrito de Chak de la provincia de Wardak, Afganistán, el 19 de noviembre de 2022. (Victor J. Blue/The New York Times)

Pero para algunos talibanes, Omer es lo que se llama burlonamente un «21-er», un luchador que solo se unió al movimiento en 2021, cuando la victoria se avecinaba. Esta nueva generación de talibanes trae consigo nuevas expectativas, entre las que destaca el deseo de un salario.

Ellos y la mayoría de los demás combatientes de base nunca han recibido un salario del movimiento. A pesar de apoderarse de miles de millones en armas y material suministrado por Estados Unidos, los talibanes todavía están lejos de estar bien equipados. Los combatientes dependen de sus comandantes para los suministros básicos y tienen que buscar cualquier cosa extra.

Sahel, de 28 años, es mayor que la mayoría de sus camaradas, más lento para excitar y más comedido. Pasó cuatro años estudiando en una universidad, trabajando todo el tiempo como agente clandestino del movimiento.

“Ninguno de mis compañeros de clase sabía que yo estaba en los talibanes”, dijo.

Dentro del santuario Sakhi, un lugar sagrado chiíta, en Kabul, Afganistán, 16 de noviembre de 2021. (Victor J. Blue/The New York Times)

Se graduó con una licenciatura en educación física y matemática, pero volvió a la lucha.

Aliviado de que la guerra haya terminado, él y sus camaradas aún extrañan el sentido de propósito que proporcionó.

“Estamos felices de que nuestro país haya sido liberado y actualmente estamos viviendo en paz”, dijo, pero agregó, “estamos muy tristes por nuestros amigos que fueron martirizados”.

Cada pocas semanas, a los hombres se les permite visitar a sus familias en Wardak durante dos días. En una fresca mañana de noviembre, Inqayad estaba sentado en su casa en el valle Masjid Gardena, una hermosa colección de huertos y campos rodeados por picos montañosos.

Hekmatullah Sahel, un talibán asignado al Distrito de Policía 3 de Kabul, en las colinas sobre el santuario y la mezquita Sakhi Shah-e Mardan, cuya unidad está encargada de proteger, el 6 de noviembre de 2021. (Victor J. Blue/The New York Times )

Explicó que muchas familias de la zona habían perdido hijos en los combates y estimó que el 80% de las familias de la zona eran simpatizantes de los talibanes.

Inqayad asistió a la escuela hasta el séptimo grado, pero tuvo que abandonarla. Los estudios religiosos llenaron algunos vacíos. Se unió a los talibanes a los 15.

Recién casado, enfrenta nuevos desafíos ahora que el movimiento está en el poder. El único sostén potencial de su familia, necesita un salario para mantener a su esposa, madre y hermanas, pero hasta ahora no ha recibido uno.

De vuelta en Kabul, la unidad Sakhi se preparó para una patrulla nocturna, preparándose para combatir el viento frío que sopla incesantemente desde las montañas que rodean la ciudad.

Omer viajaba en la cama del camión de la unidad, con una ametralladora apoyada en su regazo y tiras de munición envueltas alrededor de su cuello como cuentas de fiesta.

Pero había poco que justificara el armamento pesado destinado a reprimir a las tropas enemigas. Su área de responsabilidad estaba tranquila y los hombres parecían aburridos mientras daban vueltas por la ciudad mientras grupos de perros callejeros perseguían y mordían las llantas de los autos que pasaban.

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