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Cuando los que más gastan no regresarán pronto

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Escrito por Sui-Lee Wee, Elisabetta Povoledo, Muktita Suhartono y Léontine Gallois

En la isla de Jeju en Corea del Sur, los mercados se han oscurecido. En Bangkok, los vendedores ambulantes aburridos esperan a los clientes que nunca llegan. En la isla indonesia de Bali, se ha despedido a los guías turísticos. En París y Roma, las largas filas de personas con palos para selfies y sombreros para el sol son un recuerdo lejano.

Se suponía que este sería el año en que los viajes regresaron. En Europa y Asia, muchos países reabrieron sus aeropuertos y dieron la bienvenida a los turistas. Pero se enfrentan a una nueva realidad: variantes como omicron están causando pánico global, lo que lleva a los gobiernos a cerrar las fronteras nuevamente, y sus mayores gastadores, los turistas chinos, no regresarán pronto.

Como parte de su esfuerzo por mantener un enfoque de cero COVID, China ha anunciado que los vuelos internacionales se mantendrán al 2,2% de los niveles anteriores a COVID durante el invierno. Desde agosto, ha dejado casi por completo de emitir nuevos pasaportes y ha impuesto una cuarentena de 14 días para todas las llegadas. Regresar a China también requiere montañas de papeleo y múltiples pruebas COVID-19.

Mucha gente ha decidido quedarse quieta.

Ningún país ha sido más crucial para los viajes globales en la última década que China. Los turistas chinos gastaron aproximadamente $ 260 mil millones en 2019, superando a todas las demás nacionalidades. Su ausencia prolongada significaría que es poco probable que los ingresos por viajes vuelvan pronto a los niveles anteriores a la pandemia. Los analistas dicen que podrían pasar hasta dos años antes de que China reabra por completo.

Turistas chinos visitan el centro de la ciudad de Praga en la República Checa, 26 de octubre de 2019 (Imagen / The New York Times)

Los centros comerciales se han vaciado. Los restaurantes han cerrado. Los hoteles están desiertos.

La recesión está afectando particularmente al norte y sureste de Asia. China es la fuente número uno de turismo en Asia para varias ciudades grandes, según Nihat Ercan, jefe de ventas de inversión para Asia Pacífico en JLL Hotels & Hospitality, asesor de la industria hotelera.

El reciente descubrimiento de omicron ha llevado a los países a volver a imponer restricciones de viaje o prohibir a los viajeros por completo. Es otro golpe para una industria que, aunque todavía se tambalea por la falta de turistas chinos, recién comenzaba a recuperarse.

En el mercado de frutas Or Tor Kor de Bangkok, donde una vez se reunían masas de turistas chinos alrededor de las mesas comiendo durian, el negocio se ha detenido. Phakamon Thadawatthanachok, vendedora de durian, dijo que solía tener de 300 a 400 kilogramos de la fruta puntiaguda en existencias y tenía que reabastecerlos de tres a cuatro veces por semana para satisfacer la demanda. Ahora, tenía que pedir un préstamo solo para llegar a fin de mes.

Turistas chinos frente al Coliseo en Roma, 5 de mayo de 2016 (Imagen / New York Times)

“La pérdida de ingresos es inconmensurable”, dijo. «Por el momento, solo nos aferramos a la esperanza de que algún día mejore».

En Vietnam, la pandemia ha provocado que más del 95% de las empresas turísticas cierren o suspendan sus operaciones, según el gobierno.

Antes de la pandemia, los visitantes chinos acudían en masa a las ciudades costeras de Da Nang y Nha Trang, lo que representaba alrededor del 32% del número total de turistas extranjeros en el país.

“La industria de servicios en esta ciudad ha muerto”, dijo Truong Thiet Vu, director de una compañía de viajes en Nha Trang que ahora está cerrada.

En Bali, muchas agencias de turismo han vendido sus vehículos o se los han confiscado por sus compañías de arrendamiento, según Franky Budidarman, propietario de una de las dos principales agencias de viajes de la isla que atiende a turistas chinos.

variante omicron covid-19 china corea del sur bangkok parís roma El Gran Palacio, que una vez atrajo a unos 22.000 turistas al día, en Bangkok, el 19 de marzo de 2020 (Imagen / The New York Times)

Budidarman dijo que tuvo que reducir los salarios de sus trabajadores de oficina a la mitad y cambió a administrar un servicio de entrega de alimentos y una cafetería. «Estoy agradecido de haber sobrevivido durante dos años», dijo. «A veces me pregunto cómo pude haber hecho esto».

Para los lugares que atendían a los turistas chinos que viajaban en paquetes grupales, la pérdida ha sido especialmente severa. En la isla de Jeju, popular entre los visitantes chinos porque podían ingresar sin visado, el número de turistas que llegaban desde China se redujo más del 90% a 103.000 en 2020 desde más de 1 millón en 2019. De enero a septiembre de este año, ese número fue solo alrededor de 5,000.

Hasta la mitad de las tiendas libres de impuestos que atienden a turistas chinos en Jeju han cerrado, según Hong Sukkyoun, portavoz de la Asociación de Turismo de Jeju. En el centro comercial Big Market, que solía vender especialidades de la isla como chocolate y artesanías, todos menos tres de los 12 empleados han sido despedidos, dijo An Younghoon, de 33 años, quien se encontraba entre los que se quedaron sin trabajo en julio.

«Cuando el virus comenzó a propagarse, todos comenzamos a contar nuestros días», dijo. «Sabíamos que no iba a haber ningún negocio pronto».

Covid variante casos omicron china corea del sur parís roma Fuera del Museo del Louvre en París, 4 de diciembre de 2020 (Imagen / New York Times)

Los visitantes chinos son menos comunes en Europa, pero se han convertido en un mercado cada vez más importante en los últimos años. En el Museo Sherlock Holmes de Londres, por ejemplo, unas 1.000 personas lo visitaron por día en su apogeo, y al menos la mitad de ellas eran de China, dijo Paul Leharne, supervisor del museo.

Desde su reapertura el 17 de mayo, el museo ha atraído solo el 10% de sus números habituales. Este año, abrió una tienda en línea para vender mercadería y recuerdos, aproximadamente un tercio de los cuales se enviarán a China, dijo.

“Realmente sentimos su ausencia”, dijo Alfonsina Russo, directora del Coliseo en Roma, refiriéndose a los turistas chinos.

Los turistas asiáticos, «especialmente de China», representaron alrededor del 40% de los visitantes internacionales al Coliseo en 2019, según Russo. Ese año, el sitio había ajustado sus paneles y guías para incluir el idioma chino, junto con el inglés y el italiano.

El número de turistas internacionales que llegan a Italia se mantiene en un 55%, en comparación con una caída en toda Europa del 48%, según las estadísticas publicadas en junio por ENIT, la agencia nacional de turismo. En 2019, 2 millones de turistas chinos visitaron Italia.

Casos de omicron en el mundo, vuelos internacionales de omicron, novedades sobre variantes de omicron Turistas chinos frente al puente del puerto de Sydney, en Sydney, Australia, el 1 de enero. 14 de febrero de 2019 (Imagen / New York Times)

Su desaparición ha asestado «un golpe devastador» a algunas empresas que habían invertido en este grupo en particular, dijo Fausto Palombelli, jefe de la sección de turismo de Unindustria, una asociación empresarial en la región de Lazio, que incluye Roma.

Como tantos otros lugares, Roma había tomado medidas para atender a los visitantes de China. Enseñó a sus taxistas a agradecer a sus clientes chinos con un «xie xie», o gracias en mandarín. Su principal aeropuerto, Fiumicino, ofrecía un servicio de compra personal sin impuesto al valor agregado para atraer a los viajeros chinos, según Raffaele Pasquini, jefe de marketing y desarrollo comercial de Aeroporti di Roma, la empresa que administra Fiumicino.

En Francia, sabiendo que pueden pasar meses, posiblemente años, antes de que los turistas chinos regresen, algunos están tratando de mantener una conexión con clientes potenciales.

Catherine Oden, que trabaja para Atout France, el instituto nacional a cargo de promover Francia como destino turístico, dijo que tenía que familiarizarse con las plataformas de redes sociales chinas como Weibo y Douyin para transmitir en vivo actividades virtuales como lecciones de cocina francesa y recorridos por el Castillo de Chantilly.

casos de omicron en el mundo Playa de Kuta en Bali, Indonesia, 19 de marzo de 2020 (Imagen / New York Times)

“Queremos estar presentes en sus mentes”, dijo. «Para que una vez que todo vuelva a la normalidad, elijan Francia como su primer destino».

En París, las largas filas de turistas chinos serpenteando por las boutiques de los Campos Elíseos solían ser una vista común. “Antes de la pandemia, teníamos cuatro vendedores de habla china”, dijo Khaled Yesli, de 28 años, gerente minorista de una boutique de lujo en los Campos Elíseos. “Solo nos queda uno y no tenemos intención de reclutar más”.

Yesli dijo que el producto más vendido de la tienda fue una vez una caja de metal rojo y dorado que contenía macarons y cremas para las manos que fue diseñada expresamente para turistas chinos. Pero con las ventas mediocres durante la pandemia, esas cajas están ahora en el estante inferior.

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