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¿Cómo se mueven nuestros ríos con el tiempo? La base de datos global documenta 40 años de cambio

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Para comprender cómo puede cambiar su curso en el futuro, un nuevo estudio ha examinado 48 sistemas de delta de ríos en todo el mundo desde una variedad de contextos climáticos y socioeconómicos.

A medida que los deltas de los ríos sostienen las economías de millones de personas, se hace necesario documentar los cambios que han experimentado los sistemas delta en el pasado reciente. Estos datos pueden ayudar a los gobiernos a gestionar la densidad de población y planificar el desarrollo futuro de la ciudad.

Los investigadores identificaron cuatro aspectos que determinan el movimiento y la migración de los sistemas del delta de los ríos:
* la interacción entre los efectos de los ríos, las mareas y las olas
* la cantidad de sedimento que transporta el canal (también conocido como flujo de sedimentos)
* la frecuencia y magnitud de las inundaciones que ocurren
* el tamaño medio del canal.

Además, las mareas altas aumentan la entrada de agua de mar salina en el delta e interactúan con la descarga del río. Los investigadores plantearon la hipótesis de que los aumentos en el flujo de sedimentos causarán mayores cambios en el canal delta y, por lo tanto, harán que migre más.

El estudio encontró que todos los deltas que exhiben grandes tasas de migración, de más de tres metros por año, están dominados por la acción de los ríos en lugar de las mareas.

Durante las mareas altas, hay una mayor entrada de agua de mar en el delta y el sedimento que ya ha salido del canal es empujado hacia el delta, «actuando como una fuerza estabilizadora». Sin embargo, hay deltas que tienen una tasa de migración baja pero están dominados por la descarga de los ríos.

¿Qué explicaría esta anomalía?

La razón podría estar en el sedimento que transporta el río (flujo de sedimentos fluviales), argumenta el estudio. El simple hecho de que el delta esté dominado por un río y tenga una tendencia significativa a cambiar su canal no significa necesariamente que lo hará, advierte el periódico.

El flujo de sedimentos es un factor clave para la migración del canal, ya que el curso del agua cambia naturalmente cuando el sedimento se deposita / descarga en la desembocadura del delta.

Un factor obvio pero que a menudo se pasa por alto es la clasificación del bioma. Los deltas de los ríos en las zonas gélidas de la Tierra naturalmente tendrán el permafrost equilibrando todos los ingredientes para una alta tasa de migración.
También se consideraron los efectos combinados de todos estos factores, especialmente el forzamiento de las inundaciones. La yuxtaposición de todos estos muestra que cuando hay un alto flujo de sedimentos, alta frecuencia de inundaciones y altos grados de forzamiento del río, los sistemas tienen las tasas más altas de migración de canales.

El río Godavari, India, y los deltas de los ríos Amarillo y Yangtze en China son buenos ejemplos. En el otro extremo del espectro se encuentran los deltas con baja frecuencia de inundaciones, bajo flujo de sedimentos e incluso bajo forzamiento del río. Naturalmente, tienden a tener tasas más bajas de migración de canales; los ejemplos incluyen el Vístula, Polonia; Ebro, España; Rin, Alemania y Tone, Japón.

El delta del río Ganges es un buen ejemplo de un sistema en el que se equilibran entre sí una combinación de factores que favorecen la migración y que la atenúan. El río tiene un gran volumen, grandes niveles de flujo de sedimentos y alta frecuencia de inundaciones; pero experimenta casi un cincuenta por ciento de fuerza de marea, actuando como estabilizador.

Dado que muchos de estos sistemas delta sostienen las economías humanas, ¿qué papel desempeñarían las actividades humanas?

Es natural que a los seres humanos les gustaría obstaculizar los patrones de migración ‘de referencia’ naturales de un delta de un río para proteger la infraestructura adyacente. El delta del río Mississippi ejemplifica esto. Tiene todos los ingredientes para una alta tasa de migración: fuerte forzamiento del río, alta frecuencia de inundaciones, alto flujo de sedimentos y, sin embargo, tiene una tasa de migración media de menos de un metro por año, gracias a un intrincado sistema de diques artificiales.

Sin embargo, esto podría no ser necesariamente algo bueno para el sistema delta.

En un estudio contemporáneo sobre el sistema Ganga-Brahmaputra-Meghna titulado ‘Estable ≠ Sostenible’, publicado este año, el equipo argumentó que la movilidad inherente del sistema delta es clave para su sostenibilidad.

No obstante, admiten que esto puede ser mal caracterizado por las comunidades humanas como «degradación» o simplemente perjudicial para las economías a largo plazo. De hecho, esto puede ser solo un reflejo de la vida normal del delta.

– El autor es un comunicador científico autónomo. (correo[at]ritvikc[dot]com)

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