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Cómo los peluqueros indios se hicieron con un monopolio en el lejano Brunei

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Hay dos razones por las que Haji Abdullah frecuenta a su peluquero indio en Kuala Belait de Brunei. pueblo: “por el precio y el servicio”. Abdullah ha estado visitando la misma barbería durante casi una década y no puede pensar en visitar otra. Tan ubicuas son estas barberías locales en Brunei, conocidas como ‘kedai gunting’ en malayo, que para muchos en el país, un corte de pelo o un afeitado casi seguramente significaría una visita a un barbero indio.

Una barbería, conocida como Kedia Gunting en malayo, en Kiulap, distrito de Brunei-Muara, Brunei. Crédito de la foto: Ida

“Todos los que conozco van a un peluquero indio”, dijo Ida, residente de Brunei, a indianexpress.com. Varias décadas antes de que los indios se hicieran dominantes en el negocio de las peluquerías del país, fue el descubrimiento de petróleo lo que atrajo por primera vez a los indios a Brunei en 1929. La inmigración de indios a esa región antes de la Segunda Guerra Mundial se dividió en dos grupos, escriben KS Sandhu y A Mani en su libro ‘Comunidades indias en el Sudeste Asiático’: “Los indios que se dedicaban al comercio llegaron por su propia voluntad y establecieron sus negocios en varios centros urbanos. El segundo grupo estaba formado por trabajadores de las cuatro plantaciones de caucho de Brunei”.

Los trabajadores que fueron llevados a estas plantaciones de caucho eran en su mayoría de origen tamil, escribe Sridevi Menon en su artículo de investigación ‘Narrating Brunei: Travelling histories of Brunei Indians’, publicado en 2016. Hoy en día, forman la mayoría en la comunidad india del país. .

Mohammed Armaan Ahmed frente a su barbería en Kuala Belait, Brunei. Crédito de la foto: Mohamed Armaan Ahmed

Después del descubrimiento de petróleo en Seria en 1929, la participación laboral india en la industria petrolera aumentó porque la compañía petrolera pagaba los salarios más altos, lo que provocó que los indios dejaran las plantaciones por estas oportunidades, escriben KS Sandhu y A Mani. En los años que siguieron, Brunei fue testigo de un rápido desarrollo, creando oportunidades para los ciudadanos indios en los campos de la educación y los servicios de salud. Hay aproximadamente 7.500 ciudadanos indios que viven en Brunei y más de la mitad de los expatriados en la actualidad son trabajadores semi y no calificados, que están empleados en la construcción, negocios minoristas, etc., según un documento sobre relaciones bilaterales publicado por la Alta Comisión de India en Brunei. Darussalam.

La familia de Izehar Ahmed ha estado en el negocio de la peluquería durante al menos tres generaciones en su ciudad natal Azamgarh, Uttar Pradesh, y fueron estas habilidades las que ayudaron al abuelo de Ahmed a mudarse por primera vez a Brunei hace unas cuatro décadas, cuando pocos en su comunidad habían oído hablar de la país. Poco después de llegar a Brunei hace tantos años, el abuelo de Ahmed se dio cuenta de que había un gran mercado para las habilidades que poseían los peluqueros indios, dijo Ahmed a indianexpress.com.

No fue solo su maestría en el corte de cabello lo que los diferenció de otras comunidades en el negocio. Los peluqueros indios rápidamente se hicieron conocidos por los servicios especiales que brindaban, que generalmente no están disponibles en otros lugares, como masajes de cabeza y hombros, afeitados rápidos y cuidado básico de la piel, todos ofrecidos a precios bajos, servicios comúnmente disponibles en las peluquerías locales en el norte de la India, especialmente en Uttar. Pradesh, de donde es originario un gran porcentaje de barberos indios en Brunei.

Mohammed Armaan Ahmed trabajando en su barbería en Kuala Belait, Brunei. Crédito de la foto: Mohamed Armaan Ahmed

Hubo varios factores domésticos que ayudaron a crear espacio para que los peluqueros indios hicieran crecer sus negocios y prosperaran. Antes de la independencia de Brunei del Reino Unido en enero de 1984, el negocio de las barberías y los salones de belleza estaba dominado por los chinos de Sarawak de Sarawak, explicó Ida. “Los chinos de Sarawaki se fueron después de que Brunei obtuviera la independencia, porque nuestras monedas ya no eran compatibles. Antes de la independencia, las monedas de Brunei, Singapur y Malasia eran intercambiables. Esto significaba que podíamos usar tanto el dinero de Singapur como el de Malasia además del nuestro. Entonces, un día en 1984, el año en que obtuvimos la independencia, nos dijeron que las tiendas y los negocios ya no aceptarían billetes ni monedas de Malasia”.

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Cuando los peluqueros chinos comenzaron a regresar lentamente a Sarawak, ese espacio fue ocupado por peluqueros indios. “Otra cosa para recordar es que Brunei tiene una población pequeña, lo que no es propicio para la competencia comercial. Cuando los chinos comenzaron a perder clientes por culpa de los peluqueros indios, simplemente cerraron la tienda y regresaron a Malasia”, dijo Ida.

Fue la curiosidad por viajar y el deseo de ver el mundo lo que hizo que Mohammed Armaan Ahmed abordara un vuelo de Kolkata a Brunei hace poco más de dos décadas. Armado con poco más que habilidades para cortar el cabello, Armaan aterrizó en un país del que sabía poco, pero al que se adaptaría rápidamente.

Mohammed Armaan Ahmed da un masaje en la cabeza a uno de sus clientes más habituales, Haji Abdullah, en su barbería de Kuala Belait, Brunei. Crédito de la foto: Mohamed Armaan Ahmed

“Todos esperan ganar más dinero. El tipo de cambio fue bastante significativo y pude enviar mucho dinero a casa”, dijo Armaan. Las peluquerías de Brunei dirigidas por indios son conocidas por ofrecer cortes de pelo rápidos que cuestan entre BND5-BND7 (aproximadamente Rs. 300 a Rs. 400), y los cortes de pelo para niños cuestan incluso menos, a veces menos de BND2; precios que son significativamente más bajos que los BND18 (aproximadamente Rs. 1,000) que puede costar un corte en una peluquería moderna, casi tres veces el precio.

En las tiendas dirigidas por indios, los clientes obtienen una amplia gama de servicios a precios bajos, dijeron a indianexpress.com los peluqueros indios entrevistados para este informe. “En los salones modernos, simplemente cortan el cabello por ese precio. No te darán un afeitado. Cortamos el pelo, nos afeitamos. También damos un masaje de cabeza con aceite. A los bruneanos les encantan estos masajes en la cabeza”, dijo Armaan.

Las peluquerías modernas en Brunei cobran por cada servicio que brindan y, en la mayoría de las ocasiones, no hay ninguna de las canciones de Shah Rukh Khan sonando dentro de la tienda o el alcance de discutir películas de Bollywood con los empleados indios de la tienda. “No pude ganar tanto en la India. Allá atrás, solía ganar Re. 1-Rs. 2 por un afeitado y 10 rupias por un corte de pelo. Cuando vine aquí, descubrí que la gente era buena. Las condiciones de trabajo no eran tan duras y podía trabajar en un taller con aire acondicionado”, dijo Armaan. Un informe de 2020 del Banco Mundial marcó a Brunei como una economía de altos ingresos, con un ingreso nacional bruto (INB) per cápita de $ 32,230, el segundo más alto en el sudeste asiático después de Singapur.

Hasta 2013, el corte de cabello en Brunei se limitaba a las peluquerías dirigidas por indios y asiáticos del sudeste. Pero en la última década han surgido modernas barberías que se centran en el peinado y el tratamiento del cabello, frecuentadas por una clientela que busca específicamente estos servicios y que está dispuesta a pagar tres veces más.

Sin embargo, la creciente presencia de estas modernas barberías no significa que los jóvenes de Brunei se sientan atraídos por ellas o prefieran sus servicios a las tiendas administradas por la India o el sudeste asiático. Desde que era niño, Baz, un residente de Bandar Seri Begawan de 19 años, solo ha visitado peluquerías indias y dijo que es la misma historia con sus amigos. La razón de su elección es simple: porque son significativamente más baratos que los salones de hombres modernos. “La mayoría de ellos frecuenta las peluquerías indias en sus vecindarios o en el distrito comercial de Serusop, distrito de Brunei-Muara”, dijo Baz.

Mohammed Armaan Ahmed trabajando en su barbería en Kuala Belait, Brunei. Esta fotografía fue tomada por los padres del cliente y publicada con su consentimiento. Crédito de la foto: Mohamed Armaan Ahmed

Estas barberías, a veces también llamadas «tiendas de la esquina» en Brunei, suelen ser establecimientos pequeños, suficientes para acomodar unas cinco sillas, están repartidas por todo el país y casi todos los vecindarios tendrán al menos una peluquería dirigida por indios. No hay cifras exactas de cuántos peluqueros indios trabajan en Brunei, pero la Alta Comisión de la India descubrió que el número puede rondar los 500 durante una encuesta informal realizada el año pasado, números altos para un país que es solo un poco más grande que el estado de Sikkim, donde se concentra la mayor parte de la población en la capital Bandar Seri Begawan.

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“En Brunei, el 90% de las peluquerías están a cargo de indios. Las tiendas restantes están a cargo de chinos y asiáticos del sudeste, pero en los últimos años, un puñado de bangladesíes también se han incorporado al comercio”, dijo Armaan. A medida que se corrió la voz a lo largo de los años sobre el éxito que encontraron los peluqueros indios y las condiciones de trabajo en Brunei, alentó a sus familiares en India a viajar al país en busca de empleo, lo que resultó en la creación de un subgrupo dentro de la comunidad india. “El negocio creció cuando los indios comenzaron a venir aquí y comenzaron a comprender que había una demanda específica de peluqueros indios”, dijo Ahmed. “De vuelta a casa, los familiares que vieron el éxito financiero y la prosperidad que encontraron los peluqueros se sintieron inspirados para probar suerte aquí”.

“Es así: vine, luego llamé a alguien que conozco. Llamó a otra persona”, dijo Armaan. La mayoría de los peluqueros indios trabajan con permisos de trabajo que se renuevan continuamente hasta que cumplen 60 años, después de lo cual se jubilan y regresan a la India. Sus trabajos se llenan rápidamente, porque siempre hay alguien en la India esperando para reemplazarlos. “Si me voy de Brunei, alguien de mi familia o de mi vecindario recogerá mi trabajo”, explicó Armaan.

El brote de Covid-19 suspendió la emisión de nuevas visas de trabajo para indios que esperaban viajar a Brunei. Como resultado, desde 2020, no ha habido oportunidades para los aspirantes que quieran unirse a sus familiares y conocidos en el negocio de las barberías en el país.

Una barbería en Bandar Seri Begawan, Brunei. Crédito de la foto: Michael Maxx/Facebook

Los servicios de un peluquero indio específico en Brunei se recomiendan de boca en boca, dijo Abdullah. “He estado viniendo a Armaan durante 10 años. Es casi como una amistad. Diré, ‘el peluquero A es muy agradable, muy amable, su servicio es muy bueno’”, dijo Abdullah, explicando cómo recomienda Armaan a sus amigos.

“Simplemente llamo y digo ‘Armaan, vengo a las 2:30 p. m.’. Si no llamo, lo esperaré. Si está con un cliente, dice, ‘dame media hora’. Pero estoy dispuesto a esperar porque el servicio es bueno”, dijo Abdullah. Hace diez años, antes de encontrar a Armaan, Abdullah visitó varias peluquerías chinas y algunas dirigidas por indios. Insatisfecho con sus servicios, tuvo suerte con Armaan y nunca consideró irse a otro lado.

No es inusual escuchar historias de tres generaciones en una familia visitando al mismo peluquero en el país. “He estado en Brunei durante más de 20 años. El joven al que solía cortarle el pelo se casó y ahora es padre de dos hijos. Trae a sus hijos a mi tienda para cortes de pelo. Ha habido momentos en que he cortado el pelo de cuatro generaciones en una familia, primero el muchacha (abuelo), entonces el abu (padre), luego su hijo y luego el bisnieto. Así son las cosas”, dijo Armaan.

A lo largo de los años, los productos para el cabello y las cremas faciales han ido y venido en Brunei, pero una botella de vidrio de Minyak Angin Cap Kapak de la marca Axe ha sido un elemento permanente en los estantes de las peluquerías desde que la comunidad tiene memoria. El ‘aceite de hacha’, como suele llamarse en el país, es una mezcla de mentol, aceite de eucalipto, alcanfor, salicilato de metilo, aceites esenciales y otros ingredientes secretos, y se encuentra comúnmente en todo el sudeste asiático. Este aceite se usa en la región como remedio casero para curar desde catarros hasta dolores musculares. Un corte de pelo en una barbería india se completa con un masaje con unas gotas de este aceite, para aliviar los hombros doloridos y la rigidez en el cuello, y es uno de los servicios más populares entre los bruneanos mayores de 30 años, dijeron los peluqueros a indianexpress.com.

En estos días, Abdullah prefiere afeitarse la cabeza por completo cada vez que entra en la tienda de Armaan. Después de su afeitado, Abdullah tiene una rutina establecida con la que su barbero está bien familiarizado: un masaje en la cabeza, seguido de un masaje en la cara. “Lo que pasa con los peluqueros indios es que saben qué estilo quiere el cliente. Cuando entro, Armaan sabe qué estilo quiero”.

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