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Cómo George A Romero se convirtió en el padre de la película de zombis con La noche de los muertos vivientes

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Hoy, cuando pensamos en zombis en las películas, la imagen que se evoca en nuestras mentes es casi invariablemente la de cadáveres reanimados sin sentido, farfullantes y en descomposición condenados a darse un festín con los vivos para sobrevivir. Aunque tienden a tener ligeras variaciones de una película a otra, hay algunas cualidades que se han convertido en estándar.

Por ejemplo, corren como si estuvieran ligeramente sedados (The Walking Dead) o con una velocidad sobrehumana (28 días después y Tren a Busán), pero su objetivo final es el mismo: quieren una parte de ti. Un mordisco de ellos generalmente convierte a un humano en uno de ellos. Y también, un disparo en la cabeza de un arma de fuego o un piercing en la cabeza parece matarlos para siempre.

Las historias sobre zombis o con zombis en ellas están de moda hoy en día. La industria del entretenimiento de Corea del Sur se ha beneficiado con éxito de esta tendencia con películas como Train to Busan y la serie de televisión Kingdom, ambientada a finales del siglo XVI.

Pero ninguno de ellos existiría si no fuera por el difunto George A. Romero. El cineasta, que hoy tendría 82 años, a menudo es llamado el padre del género cinematográfico de zombis, y por una buena razón.

No es que no hubiera habido películas de zombis antes (me viene a la mente King of the Zombies de 1941) Romero llegó a la escena, pero fue su debut en 1968 Night of the Living Dead lo que creó la plantilla moderna del género.

La película es recordada como una de las primeras películas independientes en los Estados Unidos, aquellas realizadas fuera del sistema de estudio.

Noche de los muertos vivientes Necrófagos en La noche de los muertos vivientes. (Foto: Distribuidora Continental)

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Para un cinéfilo moderno, la película es reconociblemente una película de brotes de zombis. Está lleno de características que luego se convertirían en tropos del género. Pero imagínese a los cinéfilos a fines de la década de 1960, para quienes estos monstruos caníbales tambaleantes que intentaban apoderarse de la humanidad fueron una experiencia nueva.

A pesar de los aspectos familiares, los efectos anticuados y la cinematografía, la película aún funciona en gran parte porque Romero, con esta película y muchos de sus proyectos futuros, siempre trató de inculcar un trasfondo de comentario social. Básicamente, él era Jordan Peele antes de que Peele naciera.

(Como se ve en el tweet anterior, Peele reconoció al cineasta de terror social original como un tributo a Romero cuando murió)

Por ejemplo, Night of the Living Dead tenía un personaje principal afroamericano, Ben, interpretado por Duane Jones, que no solo era raro sino casi inexistente en un proyecto que, por lo demás, estaba poblado por actores blancos. Aunque Romero luego insistió en que el casting fue el resultado de que Jones simplemente sobresalió en su audición, fue un movimiento revolucionario.

Ayuda que los mitos de zombis se originen en culturas negras. Como se explicó anteriormente, la palabra en sí se deriva del “zombi” del folclore haitiano. En esas historias, los zombis son cadáveres reanimados usando magia negra que están hechos para cumplir las órdenes de quien tiene poder sobre ellos (a diferencia de la mayoría de los medios modernos de zombis, en los que a menudo son el resultado de un experimento científico fallido o el brote de un virus, y este tipo no se puede controlar.

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Entonces, si bien la elección de un actor negro puede haber sido accidental, la forma en que se escribió su personaje fue claramente una elección deliberada de Romero. Su genio siempre ha sido hacer que los espectadores despeguen las capas narrativas para encontrar el subtexto. Nada es por adelantado. A diferencia de la mayoría de los personajes negros de esa época, Ben era inteligente e ingenioso, capaz de comprender rápidamente las situaciones y encontrar una salida. No era un símbolo de apoyo a los caracteres negros que todavía son comunes.

Pero fue su trágica muerte al final de la película lo que convierte a Night of the Living Dead en una de las películas de terror más icónicas. Después de sobrevivir a toda la película, Ben sale del sótano en el que se esconde cuando escucha disparos y sirenas. Pero le disparan y lo matan cuando las fuerzas del orden lo confunden con un demonio (como se llama a los zombis en la película). Su cadáver es quemado con los restos.

Night of the Living Dead se estrenó durante un momento tenso en la historia de Estados Unidos, cuando las luchas de los afroamericanos por los derechos civiles y las dignidades básicas se estaban volviendo violentas, esta imagen, esta escena final, tocó una fibra sensible. Si un actor blanco hubiera sido el protagonista de la película, no tendría esa capa adicional a la narrativa que trajo la sola presencia de Duane.

Romero pasó a dirigir varias grandes películas de zombis en su carrera después de La noche de los muertos vivientes, pero es su debut, el largometraje que define el género, que legítimamente sigue siendo su trabajo más conocido.

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