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Cómo el fútbol indio puede aprovechar al máximo la victoria del Santosh Trophy de Kerala

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Abandonado por sus padres, Bibin Ajayan creció en un hogar de acogida en Aluva, Kochi. Comenzó a jugar fútbol allí, fue visto por los entrenadores locales, se mudó a Bokaro, donde perfeccionó sus habilidades y regresó a Kochi para jugar en la Premier League de Kerala para Golden Threads, un club de fútbol que finalmente se convirtió en su hogar.

Literalmente, dado que vive en el albergue del club y, ocasionalmente, dormía dentro de su oficina.

El compañero de equipo de Ajayan, Jesin TK, por su propia admisión, no había jugado ni siquiera un partido a nivel de distrito antes de ser empujado a la escena nacional por Bino George, el ingenioso entrenador de Kerala. El capitán del equipo estatal del dúo, Jijo Joseph, hizo del fútbol su vida desde temprana edad. Pero cuando no está jugando, el carismático mediocampista trabaja como empleado en el State Bank of India.

El trío fue muy influyente en la campaña triunfal del Trofeo Santosh de Kerala, incluso anotó en los tiros de penales contra Bengala Occidental durante la final del lunes que se jugó frente a gradas repletas en Manjeri, con miles más siguiendo la transmisión en vivo.

Los héroes improbables de un torneo infravalorado.

Ajayan, Jesin y Joseph son hoy el brindis de un estado amante del fútbol. Sin embargo, hasta hace quince días, no eran más que caras en la multitud de cientos de aspirantes a jugadores que iluminaban la escena futbolística local de Kerala pero que no eran lo suficientemente buenos para más allá de eso.

Su ascenso a la prominencia, al menos en Kerala, por ahora, le ha dado al torneo una oportunidad de vida.

tercera carrera

Cuando, en 2009, Sunil Chhetri se lesionó mientras jugaba para Delhi en el campeonato nacional, pocos habrían predicho que dejaría el torneo paralizado.

Chhetri, que ya era un miembro importante de la selección nacional en ese entonces, se había lastimado el tobillo derecho mientras jugaba para East Bengal en un partido de la I-League en Mumbai. Esa lesión se agravó cuando se presentó para Delhi durante el Trofeo Santosh, lo que lo llevó a perderse la Copa Nehru de cinco naciones.

El entonces seleccionador de la India, Bob Houghton, que había calificado este torneo de ‘absurdo’, no estaba contento. Al año siguiente, la Federación India de Fútbol (AIFF) prohibió a los jugadores de la selección nacional competir en el Trofeo Santosh. En 2013, el secretario general de la federación declaró que el torneo «no tenía ningún propósito». “Desde el punto de vista futbolístico, no creo que el Santosh Trophy tenga mucha relevancia. Tenemos que investigar eso (si continuar o no)”, había dicho en ese entonces.

Ahora ha llegado a una etapa en la que los estados no pueden seleccionar jugadores que estén registrados en clubes de la Superliga india o de la I-League. Eso les deja con la opción de buscar jugadores que hayan sido descartados por los clubes o recurrir a las ligas locales para completar sus plantillas, que deben tener al menos cinco jugadores menores de 21 años.

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Esto, en esencia, significa que los jugadores que son seleccionados para el Santosh Trophy son, en el mejor de los casos, el tercer peldaño del fútbol indio dado que la crema la toman los clubes de la ISL y los siguientes mejores son los equipos de la I-League.

Ejercicio de marcar casillas

No siempre fue así. La mayoría de los equipos indios, incluido el famoso equipo de los Juegos Olímpicos de Melbourne de 1956, estaban compuestos por jugadores que se habían ganado sus galones en el Trofeo Santosh. En otros torneos nacionales como la Copa Rovers y la Copa Durand, los exploradores se alinearon para detectar talentos. Pero en el Trofeo Santosh, los seleccionadores eligieron su lado nacional.

Empezó a cambiar con el lanzamiento de la Liga Nacional de Fútbol Americano (NFL) en 1996. El campeonato nacional estatal de repente pareció no estar sincronizado con las tendencias del fútbol mundial y después de que la NFL dio paso a una I-League relativamente más profesional, la El Santosh Trophy se convirtió en el hijo no deseado de la AIFF, que lo consideró solo como un ejercicio de marcar casillas para continuar recibiendo subvenciones financieras del gobierno.

Si bien eso se refleja en los comentarios que Das hizo en 2013, la importancia, o la falta de ella, que se le da al Santosh Trophy se puede medir por la inversión realizada en él. El AIFF gasta entre 1 y 1,5 millones de rupias para organizar el Trofeo Santosh, una miseria en comparación con los aproximadamente 15 millones de rupias gastados en la organización de la I-League y el cambio de bolsillo si se tienen en cuenta los costos de la ISL: la división principal gastó 17 millones de rupias en manteniendo la bio-burbuja en sí el año pasado.

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El dinero del premio es otro indicador: los campeones de la ISL obtienen Rs 6 crore, los ganadores de la I-league obtienen Rs 1 crore mientras que los campeones del Santosh Trophy obtienen Rs 5 lakh.

La prioridad también se puede medir por el hecho de que durante los dos años de la pandemia, mientras que ISL, I-League y I-League de segunda división se llevaron a cabo, el Trofeo Santosh no fue, de hecho, el último. La edición se celebró en 2018-19 en Ludhiana.

Reimaginar la pirámide del fútbol

En este contexto, la edición más reciente del Trofeo Santosh debería obligar a la AIFF a reimaginar la pirámide futbolística de la India de manera que haya un espacio adecuado para esta competición tradicional en el calendario nacional y no solo con fines académicos.

“Si observamos las impresiones de esta edición, el torneo funcionó muy bien incluso sin ninguna promoción o estrategia”, dice el ex oficial de desarrollo de la FIFA y actual presidente de Football Delhi, Shaji Prabhakaran. “Esto demuestra que el valor del Trofeo Santosh es mucho mayor de lo que muchos imaginan. Si hay una estrategia adecuada, podemos llevar el juego a todos los rincones y esquinas”.

La final entre Kerala y Bengala Occidental, que se está convirtiendo en una rivalidad fascinante, no fue única. La población amante del fútbol de Kerala llenó las gradas para casi todos los juegos y en la web, miles más siguieron la transmisión.

Dado que el fútbol de clubes sigue siendo difícil de vender en el país, a pesar de dos décadas y media de intentarlo, el campeonato estatal puede volver a recuperar relevancia como un torneo pan-India, hacerse un hueco avivando el interés de los locales como lo hizo con Kerala y Mizoram, y también convertirse en un alimentador para los clubes.

“Después de que Mizoram ganó el título (2013-14), perdimos una oportunidad”, dice Prabhakaran. «Esta vez, deberíamos dejarlo pasar».

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