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¿Cómo celebran los saudíes la Navidad? En silencio, pero menos.

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Se habían encendido las luces, se había establecido la lista de invitados y los sombreros de Papá Noel estaban listos para funcionar. Para la primera fiesta de Navidad que celebrarían abiertamente en Arabia Saudita, Umniah Alzahery y Mike Bounacklie incluso habían comprado un suéter navideño feo (pero, por supuesto, adorable) para su perro de montaña de Berna, Nova.

El único problema fue el árbol, que tuvieron que conseguir en susurros del propietario de una tienda de regalos que silenciosamente produjo uno de una habitación oscura.

«Todo estaba prohibido y estábamos confundidos, pero Papá Noel siempre fue un buen tipo», dijo Alzahery, de 35 años, recordando cómo su madre solía pasar regalos a su cama cada 25 de diciembre cuando era niña, esto en un país famoso por su forma ultraconservadora del Islam. «No nieva aquí, pero no creo que la Navidad tenga un lugar, honestamente».

Los saudíes y su gobierno llevan mucho tiempo jugando al escondite sobre ciertos comportamientos que estaban oficialmente prohibidos pero que se generalizaron en el ámbito privado. En estos días, sin embargo, la Navidad, celebrada durante mucho tiempo de forma encubierta entre los trabajadores extranjeros y por algunos saudíes con vínculos con Occidente, está surgiendo de las sombras.

Durante el último año, los escaparates de las tiendas en Riad, la capital almidonada, han comenzado a exhibir cajas de regalo con guiños, guiños, asentimientos y asentimientos en rojo y verde y calendarios de adviento, y los cafés distribuyen galletas de jengibre y los floristas anuncian «árboles navideños».

Todo es posible gracias al príncipe heredero Mohammed bin Salman, quien llevó a cabo una desastrosa guerra contra Yemen y ha sido acusado de ordenar el asesinato del periodista Jamal Khashoggi, pero se ha ganado a millones de jóvenes saudíes al relajar algunas de las estrictas reglas religiosas, mostrando lo que espera que se le vea como una Arabia Saudita moderada y recientemente tolerante para atraer inversiones extranjeras y turistas.

En los últimos años, el gobierno ha otorgado a las mujeres saudíes más libertades (sin dejar de encerrar a los defensores de los derechos de las mujeres), ha introducido entretenimiento que antes estaba prohibido, como los conciertos de música electrónica (al tiempo que ha silenciado a los disidentes conservadores) y amordazado a la policía de la virtud y el vicio, que utilizaba ocasionalmente para lanzar redadas en reuniones religiosas no musulmanas. Muchos saudíes esperan que incluso el alcohol, que alguna vez estuvo entre las líneas más rojas, pronto se volverá legal.

Pero si la mayoría de los cambios han sido transmitidos desde lo alto por el príncipe heredero, se redujeron sin problemas en parte porque muchos saudíes comunes los habían introducido en sus vidas hace mucho tiempo.

Privados de cines en casa, los saudíes conducirían a Bahrein o volarían a Dubai, Emiratos Árabes Unidos, para ver películas. En los círculos liberales, los hombres y las mujeres se mezclaban libremente en privado incluso cuando seguían siendo segregados en público, mientras que las mujeres iban al extranjero sin hiyab. Y algunos sauditas que habían vivido o viajado por Occidente o aprendido sobre las tradiciones occidentales de amigos o de la cultura pop se disfrazaban para Halloween, organizaban fiestas de cumpleaños para sus hijos e intercambiaban regalos el día de Navidad.

Todo muy silenciosamente.

En una noche reciente, Maha Aljishi, de 36 años, y su hija de 13, deambulaban por Riyadh Boulevard, un enorme y nuevo complejo comercial, gastronómico y de entretenimiento que atrae a multitudes de saudíes hasta altas horas de la madrugada, cuando se toparon con un casa de pan de jengibre gigante y una manada de renos centelleantes.

Eran el tipo de decoraciones que Aljishi y su pariente alguna vez temieron que los sorprendieran colocando en casa. Aljishi, que estudió en Estados Unidos, decora cada año un pequeño árbol de Navidad que solía esconder cuando los invitados venían a cenar.

«¿Estoy en Arabia Saudita?» Aljishi se preguntó en voz alta en el Boulevard. «¿Es esto un sueño?»

Su hija le preguntó a qué se refería.

“Dije: ‘Hace solo unos años, todo esto era haram’”, recuerda Aljishi, usando la palabra árabe que significa prohibido por la ley islámica.

Por supuesto, la Navidad sigue siendo oficialmente haram en Arabia Saudita. O quizás, más exactamente, como muchas novedades sociales que las autoridades no han sancionado pero que los saudíes se animan cada vez más a intentarlo, todavía no es del todo haram.

Eso puede explicar por qué la palabra «Navidad» nunca aparece en el Boulevard, ni en las tiendas y cafés que venden hombres de pan de jengibre (la cadena británica Costa Coffee), «sabores festivos» (Starbucks) y calendarios de adviento llenos de dulces (Bateel, un minorista de dátiles gourmet).

Érase una vez en el reino, casi no se permitían las vacaciones, evitadas como costumbres paganas. Eso incluyó a la mayoría de los musulmanes, además de las dos fiestas principales de Eid al-Fitr, que marcan el final del mes sagrado de ayuno del Ramadán, y Eid al-Adha, después de la peregrinación anual a La Meca.

En otros países árabes de la región, muchos de ellos con minorías cristianas, la Navidad es una temporada festiva incluso para los musulmanes, que consideran a Jesús un profeta importante.

Pero para los clérigos saudíes, Halloween era una importación ajena, la Navidad era estrictamente tabú y el Año Nuevo, porque no cuadraba con el calendario islámico, que difiere del gregoriano, simplemente era irrelevante. Estaba prohibido celebrar incluso el cumpleaños del Profeta; celebrar el tuyo podría hacer que te etiqueten como infiel.

Las redadas en reuniones religiosas no musulmanas, los libros de texto que insultaban a cristianos y judíos como «monos» o algo peor y las incautaciones de decoración navideña por parte de las autoridades aduaneras contribuyeron a crear una atmósfera de intolerancia.

Aún así, además de las festividades navideñas realizadas por extranjeros, ha habido algunas celebraciones sauditas discretas durante años en la provincia oriental del país, donde el gigante petrolero fundado en Estados Unidos Saudi Aramco ejerció una influencia americanizadora, y en la ciudad de Jiddah, en el Mar Rojo, que Siempre se ha destacado por su ambiente un poco más permisivo.

Y a pesar de todos los esfuerzos de las autoridades religiosas, el espíritu navideño tendió a filtrarse en los hogares saudíes a través de Hollywood y las redes sociales.

Revan Moha, de 19 años, nunca ha salido de Arabia Saudita, pero sin embargo estaba desesperado por encontrar un árbol de Navidad en Riad este diciembre.

«Oh», dijo recientemente, «¡Ojalá nevara!»

Estaba encantada de saber que los árboles estaban disponibles en las tiendas de artículos para fiestas y a través de los vendedores de Instagram, artificiales, por supuesto.

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