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Beijing silenció a Peng Shuai en 20 minutos, luego pasó semanas en control de daños

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Cuando surgen noticias inconvenientes en la Internet china, los censores entran en acción.

Veinte minutos fue todo lo que se necesitó para movilizarse después de que Peng Shuai, la estrella del tenis y uno de los atletas más famosos de China, se conectara a Internet y acusara a Zhang Gaoli, ex viceprimer ministro, de agresión sexual.

La acusación alcanzó las alturas del opaco sistema político de Beijing, y los funcionarios recurrieron a un libro de jugadas probado para acabar con la discusión y cambiar la narrativa. Las tácticas han ayudado a Beijing a capear una serie de crisis políticas en casa en los últimos años, incluidas las protestas de 2019 en Hong Kong y su respuesta inicial al COVID-19.

Esta vez, según los análisis de The New York Times y ProPublica, China inició una campaña de propaganda multifacética que fue a la vez sofisticada y torpe. Dentro del país, los funcionarios utilizaron los controles de Internet para borrar casi todas las referencias a la acusación y restringir los espacios digitales donde la gente podría discutirla. Al mismo tiempo, activaron una red ampliamente seguida de comentaristas de medios estatales, respaldados por un coro de cuentas falsas de Twitter, para tratar de contraatacar a los críticos en el extranjero, según muestran los análisis.

El esfuerzo no siempre tuvo éxito. Así reaccionó China y tropezó en el camino.

En casa, elimine todos los rastros

Primero, los censores rápidamente borraron las acusaciones de Peng, que publicó en Weibo, la versión china de Twitter. Luego eliminaron otras publicaciones que se referían a las afirmaciones de Peng. Lanzaron una red expansiva, por un tiempo incluso limitando las conversaciones sobre temas tan amplios como «tenis».

En total, las autoridades prohibieron varios cientos de palabras clave, según Xiao Qiang, investigador sobre libertad en Internet en la Universidad de California en Berkeley. Ese tratamiento está reservado para temas muy sensibles como la represión de 1989 en la Plaza de Tiananmen, dijo Xiao.

Incluso cuando los censores silenciaron ampliamente las discusiones, tuvieron cuidado de dejar algunas referencias a Peng. Mantuvieron la cuenta de Peng en Weibo, pero la hicieron casi invisible eliminándola de los resultados de búsqueda. Desactivaron los comentarios en las publicaciones de Peng y en otros artículos antiguos que mencionaban su nombre. La táctica cerró efectivamente los foros digitales donde los curiosos podrían discutir las acusaciones.

Los funcionarios han borrado las cuentas de otras celebridades prominentes, estrellas del deporte e intelectuales que han entrado en conflicto con el gobierno de China, pero el caso de Peng es diferente, dijo Xiao. Sus acusaciones ya habían recibido una atención generalizada y ella no tomó una posición directa contra el gobierno mismo, lo que dificulta simplemente borrar su presencia en línea por completo, agregó.

En el extranjero, no digas nada, hasta que no puedas

Beijing puede borrar las discusiones que no le gustan en la Internet china, pero fuera del país, el aparato de propaganda tiene que tomar un rumbo diferente.

En el caso de los escándalos políticos internos, la estrategia suele ser permanecer en silencio y esperar que se acabe la atención internacional. Esta vez no fue así. Cuando Peng Shuai desapareció de la vida pública durante casi dos semanas después de hacer la acusación, la Asociación de Tenis Femenino y algunas de las mejores tenistas del mundo, incluidas Naomi Osaka y Novak Djokovic, expresaron públicamente su preocupación por su seguridad. Pronto, el hashtag #WhereIsPengShuai rebotó en las redes sociales globales.

En Twitter, el brazo extranjero de la emisora ​​estatal de China, China Global Television Network, o CGTN, publicó una captura de pantalla de lo que dijo que era un correo electrónico de Peng negando las acusaciones de agresión sexual y pidiendo que lo dejaran en paz.

El correo electrónico salió por la culata y generó más escrutinio y preocupación. La gente señaló que la prosa era forzada y, en la imagen del correo electrónico, se veía un cursor que generaba preguntas sobre quién escribió el texto.

Proporcionar prueba visual

Cuando Beijing enfrentó una condena generalizada por su represión contra los musulmanes uigures en la región occidental de Xinjiang, inició una campaña coordinada de videos que mostraban a los lugareños negando los abusos contra su comunidad.

Con Peng, también recurrió a las imágenes para mostrar que todo estaba bien. Pero esta vez, los funcionarios intentaron responder a una protesta internacional sobre Peng sin reconocer que algo andaba mal. La estrategia altamente gestionada por etapas se ha mostrado torpe, lo que alimenta aún más el escepticismo internacional.

Primero, un reportero de CGTN, la emisora ​​estatal, publicó fotos de Peng que, según dijo, eran de la cuenta personal de WeChat de la estrella del tenis.

En dos imágenes, ella está en una habitación con una pila de peluches y un gato. El gato, los objetos y el entorno coincidían con los que aparecieron en las imágenes que Peng publicó anteriormente en línea, según un análisis del New York Times, que ofrece cierto grado de credibilidad a las fotos. Pero no estaba claro cuándo y dónde se tomaron las fotos y quién las tomó.

Luego, Hu Xijin, editor en jefe de Global Times, un influyente periódico del Partido Comunista, publicó videoclips en Twitter que mostraban a Peng cenando con un grupo de personas en un restaurante en Beijing. En un clip, el director de un importante torneo de tenis de China hizo una referencia poco sutil a la fecha de una competencia de tenis que tendrá lugar al día siguiente, el 21 de noviembre.

A la mañana siguiente, los reporteros de los medios estatales chinos publicaron fotos y videos que mostraban a Peng en un torneo de tenis juvenil.

Las imágenes parecían muy escritas y no lograron convencer a los críticos de Beijing.

Ellos «enterraron sus cabezas en la arena e hicieron estas escenas teatrales, una tras otra», dijo Pin Ho, un empresario de Nueva York propietario de Mirror Media Group, un medio de comunicación en chino.

Comparó la campaña de propaganda de China con camiones de bomberos que vierten gasolina en el fuego, y agregó que para el mundo exterior, el enfoque torpe podría generar malestar. «Si alguien dice que está libre, mientras está en manos de un secuestrador, es aterrador».

El Ministerio de Relaciones Exteriores de China declinó hacer comentarios. La Administración del Ciberespacio de China no respondió a una solicitud de comentarios.

Toca un extranjero amigable

La estrategia de mensajería de China a menudo se basa en enfatizar las voces extranjeras que le dan legitimidad.

Cuando el Comité Olímpico Internacional dijo el 21 de noviembre que su presidente, Thomas Bach, había realizado una videollamada con Peng, los periodistas de los medios estatales chinos actuaron rápidamente para promover la noticia.

Compartieron los tweets del comité y la declaración que decía que Peng «parecía estar relajado» (pero no mencionaron las acusaciones de Peng).

Hizo poco para disipar las preocupaciones. En cambio, los funcionarios olímpicos enfrentaron críticas por su relativo silencio sobre las acusaciones de Peng. Han dicho que están ayudando con la «diplomacia silenciosa».

En una respuesta enviada por correo electrónico a las preguntas, el Comité Olímpico Internacional defendió sus esfuerzos y dijo que Peng «podría ponerse en contacto cuando lo considere apropiado». No respondió una pregunta sobre por qué no había mencionado públicamente las acusaciones de agresión sexual de Peng.

Libera un ejército de cuentas falsas

En los últimos años, China ha utilizado con frecuencia cuentas falsas en Twitter en campañas coordinadas para difundir desinformación o reforzar su narrativa preferida.

Un análisis del New York Times y ProPublica de las cuentas de Twitter identificó 97 cuentas falsas que promocionan a Hu, el editor del Global Times y otros mensajes de los medios estatales chinos sobre Peng.

Casi todos no siguieron otras cuentas y no tenían seguidores, una indicación de que fueron creadas solo para ampliar otras. Muchos promovieron el mensaje de que las imágenes de Peng eran una prueba de que estaba bien. Se encontraban entre más de 1.700 cuentas de Twitter, identificadas por el análisis, que llevaban el sello de una campaña de información china encubierta que promovía una variedad de mensajes gubernamentales.

Para muchos otros usuarios de Twitter, los comentarios parecían poco naturales. «El tenis es la carrera de Peng Shuai, y su asistencia a eventos no podría ser más normal», escribió una cuenta similar a un bot llamada Flora25507875 que se unió a Twitter en noviembre. (La cuenta ya no está en línea).

Twitter se dio cuenta de esta actividad sospechosa. Muchos de los cientos de publicaciones que compartieron el tuit de Hu, por ejemplo, ya han desaparecido.

“Lo que puedo decirles es que nunca supe que hay cuentas tipo bot interactuando con mis publicaciones. Lo que dijiste me sorprendió ”, escribió Hu en respuesta a preguntas sobre las cuentas.

En una declaración enviada por correo electrónico, Twitter dijo que la compañía había eliminado las 97 cuentas identificadas por The New York Times y ProPublica por violar sus políticas de manipulación de plataforma y spam. La compañía dijo que estaba investigando las cuentas.

Tales relatos pueden tener poca tracción, pero pueden ayudar a ahogar a los críticos y reforzar los mensajes amistosos, según análisis anteriores.

Hubo otras señales reveladoras de que estas y los cientos de otras cuentas analizadas eran parte de campañas para moldear la opinión pública. Juntos, publicaron la mayoría de sus tweets los días de semana entre las 8 am y las 7 pm, hora de Beijing, con una leve pausa durante la hora del almuerzo, un patrón visto en las campañas atribuidas a China. Las cuentas tenían poco historial de publicaciones. Más de la mitad de ellos tenían menos de tres meses.

Antes de que algunas cuentas comenzaran a publicar sobre Peng, se habían centrado en temas que durante mucho tiempo han sido el objetivo de otras campañas de información chinas.

Muchos distribuyeron caricaturas y otros ataques contra críticos del régimen, como Steve Bannon, el exasesor de la administración Trump. Otras publicaciones usaron hashtags que parecían dirigirse a una audiencia estadounidense, como #StopAsianHateCrimes y #StopAAPIHate. Las campañas de información anteriores atribuidas al gobierno chino han tratado de combinar las críticas a Beijing con prejuicios anti-asiáticos.

Empuje una contraarrativa

Cuando se enfrentan a desafíos de relaciones públicas, los propagandistas de China a menudo recurren a otra táctica: cuestionar los motivos de los críticos de Beijing.

Varios reporteros de los medios estatales chinos han comenzado a atacar a quienes pidieron pruebas de que Peng estaba a salvo y en libertad. Li Jingjing, un presentador de CGTN, sugirió que Occidente simplemente estaba buscando usar a Peng para socavar a China.

Li no respondió a una solicitud de comentarios sobre su tweet.

Después de que la Asociación de Tenis Femenino anunció su decisión de suspender sus torneos en China el 1 de diciembre, Hu, el editor de Global Times, impulsó una narrativa con un giro inusual. Acusó a la organización de tenis de obligar a Peng a ayudar a Occidente a atacar a China y dijo que la estaba privando de la libertad de expresión.

Hazlo nosotros contra ellos

En China, los censores de Weibo han seguido eliminando comentarios recientes sobre Peng, con la notable excepción de uno: una publicación de la Embajada de Francia instando a China a respetar sus compromisos de proteger a las mujeres.

Se convirtió en una salida para la ventilación nacionalista. Los usuarios arremetieron contra Francia, acusando al país de entrometerse en los asuntos de China. Un comentarista se apoyó en el whataboutism, señalando informes recientes de abuso sexual de menores por parte del clero de la Iglesia Católica Romana de Francia.

Lo más probable es que las publicaciones estén muy coreografiadas y seleccionadas. No se mostró un comentario sobre la publicación de la embajada que dejó un empleado del Times, utilizando una cuenta personal. En un momento, las estadísticas de Weibo mostraron que la publicación de la embajada se había compartido 1.600 veces, pero solo aparecieron algunas de las publicaciones más recientes. Muchos expresaron su apoyo a la Embajada de Francia.

En cuestión de horas, las publicaciones desaparecieron.

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