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Atentamente, Sunil Chhetri: el talismán confiable y versátil lidera el fútbol indio desde el frente

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Nada sobre la carrera, las acrobacias o el gol sugirió que Sunil Chhetri cumplirá 38 años en dos meses.

Corriendo hacia la portería, con los ojos siguiendo el balón, los brazos extendidos y la pierna derecha extendida, Chhetri encontró en el aire el centro diagonal de un tiro libre. Luego, con un solo movimiento, lo amortiguó, abrió su cuerpo, superó al portero de Hong Kong con el pie izquierdo y, en una rara celebración de gol, lo selló con un beso a los miles en las gradas.

Un par de días antes, cuando India parecía haberse quedado sin ideas contra Afganistán, Chhetri anotó un tiro libre desde aproximadamente 25 metros cuando quedaban cinco minutos para el final. Envolvió su bota derecha alrededor de la pelota, que parecía que se dirigía muy lejos del objetivo, pero se curvó bruscamente para encontrar la esquina superior de la portería.

Días antes, ante Camboya en el partido inaugural de las eliminatorias para la Copa de Asia, seis jugadores, incluido el portero, se interpusieron entre dos atacantes indios, uno de ellos Chhetri, y el gol cuando Brandon Fernandes remató un centro desde la izquierda. Chhetri, que ya había marcado uno de penalti en la primera parte, se coló detrás de los defensas para rematar de cabeza.

El martes, India selló sus plazas consecutivas en la Copa Asiática por primera vez en su historia. Sin embargo, se trataba de Chhetri, como siempre ocurre cuando se trata de la selección nacional. ‘¿Qué sería de la India sin Chhetri?’ es probablemente una pregunta/afirmación que inunda el metaverso casi cada vez que juega el equipo. Captura tanto la difícil situación de la India sin su talismán como el asombro que inspira Chhetri con sus ridículos niveles de confiabilidad.

Si se le quitan los goles, uno se estremece al pensar dónde hubiera estado la selección en el fútbol mundial. Desde el momento en que hizo su debut, el 12 de junio de 2005, Chhetri ha marcado casi un tercio de los goles de la India.

¿Se habría clasificado la selección nacional para las Copas de Asia de 2011, 2019 y 2023 sin sus goles? ¿O ganó los Campeonatos SAFF con tanta frecuencia? Quién sabe, tal vez habrían sucumbido a derrotas más vergonzosas si no fuera por sus numerosos actos de rescate.

Por supuesto, se puede argumentar que alguien más habría tomado el lugar de Chhetri si no fuera por él. Pero también es cierto que ningún jugador de esta generación ha estado cerca de igualar su destreza goleadora, consistencia o longevidad: 84 goles en 129 partidos contra 31 oponentes diferentes durante 17 años es un testimonio de ello.

Sin embargo, mirar la carrera de Chhetri simplemente a través de los números no le hace justicia al hombre y todo lo que ha hecho por el fútbol indio. Y hay muy pocas cosas que no haya hecho: ha cambiado la mentalidad al dejar de lado la cultura semiprofesional y adoptar el profesionalismo a un nivel que no se había visto antes; él, con sus sentidas súplicas, tiene traseros en los asientos cuando juega la selección; y luego se encarga de asegurarse de que esos fanáticos estén entretenidos.

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Como dice el exentrenador del Bengaluru FC, Carles Cuadrat, Chhetri es «un tesoro, una especie de piedra preciosa especial para el fútbol indio». “Lo que hace especial a Sunil es su posición en el campo”, dice Cuadrat a The Indian Express desde Barcelona.

“Muchos jugadores que se desempeñan bien durante tanto tiempo son defensores centrales o mediocampistas defensivos, no extremos o laterales porque tienen que correr mucho. Además, delanteros no porque tienen que seguir marcando siempre. En el caso de Sunil, lo que lo hace más especial es que se desempeña como delantero y es el máximo goleador de cualquier equipo en el que juega, India o Bengaluru”.

estilo de vida aburrido

El secreto, dice el primer capitán de Chhetri, Shanmugam Venkatesh, ex internacional de la India y entrenador asistente, está en los sacrificios que ha hecho. “Se desafía a sí mismo todos los días”, dice Venkatesh. Durante las clasificatorias en Qatar recientemente, Venkatesh y Chhetri se estaban relajando en el salón cuando Chhetri desarrolló un antojo. “Me sonrió y dijo: ‘Venky bhai, chai-samosa khane ka mann kar raha hai. Algún día…’”, recuerda Venkatesh.

“Cuando jugaba, podía comer biryani en la víspera del partido. Mi cuerpo podría manejar eso. Pero Sunil no va de fiesta, no come basura, duerme temprano, se levanta temprano, hace ejercicio todos los días, no falta a los entrenamientos… un estilo de vida aburrido para una persona normal, pero esa es la razón por la que ha podido jugar de manera tan constante. por 17 años.”

Es un estilo de vida que ha seguido durante años en Bengaluru FC. No hay días de trampa, incluso fuera de temporada, cuando Chhetri no se salta el entrenamiento. Durante la temporada, los días de partido, es uno de los primeros en llegar al club y se dirige directo a la sala de masajes donde se acuesta boca abajo y se sumerge en vídeos de Messi mientras el masajista hace de las suyas.

“Al igual que Rafa Nadal, que organiza meticulosamente sus botellas durante un partido, Sunil tiene muchos pequeños rituales. Pero no se obsesiona ni se excede en nada”, dice Cuadrat. Venkatesh agrega: “Él lee, entiende y hace lo correcto. Y lo hace todos los días, no solo el día del partido o el día siguiente. Por eso puede marcar goles como los marcó contra Hong Kong el otro día”.

Múltiples roles

Chhetri, por supuesto, es más que la suma total de sus objetivos. Puede ayudar, jugar en segundo plano y hacer un cambio defensivo si la situación lo requiere, especialmente cuando le da la camiseta azul a Bengaluru. Cuadrat da el ejemplo del partido de la ISL de Bengaluru contra Hyderabad, que se jugó semanas antes de que ocurriera la pandemia.

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El plan de juego, dice el español, era que cuando su equipo ganara su primer córner por la derecha, el balón se cruzaría en la parte superior del área de penalti hacia Chhetri. Haría una carrera de señuelo para que Nishu Kumar, un lateral izquierdo, pudiera correr detrás de él desde el centro del campo y disparar.

“Sunil suele ser nuestro hombre objetivo en estas situaciones. Es muy bueno con el cabezazo y muy bueno disparando… así que está claro que es uno de nuestros objetivos. Los oponentes también lo están observando y marcando de cerca porque él es la principal amenaza”, dice. “Hablamos con Sunil y dijo que era difícil pero que deberíamos intentarlo”.

En el minuto siete, Bengaluru obtuvo un córner por la derecha. El mediocampista Dimas Delgado envió una señal a sus compañeros y luego contó hasta tres; ese era el momento en que debían iniciarse las corridas. “Sunil fue el último jugador al borde del área de penalti que corrió hacia adentro, y todos lo miraban, esperando su jugada”, dice Cuadrat.

Chhetri se lanzó dentro del área y distrajo a los defensores para crear espacio para Nishu, el goleador más improbable, que entró por detrás para rematar desde la esquina desde el borde del área. “Después del gol, Sunil no fue a los jugadores a celebrar. En cambio, vino al banquillo para honrarnos, honrar la idea y la capacidad que teníamos como equipo para crear algo donde él no era el protagonista sino un papel secundario. Dice mucho de él; que siempre está pensando en el bien del equipo”.

Durante la temporada que Bengaluru se convirtió en campeón, Cuadrat dice que fue el trabajo defensivo de Chhetri, mientras jugaba como lateral izquierdo, lo que le vino mejor. “Cuando defendíamos, teníamos un sistema 4-1-4-1. Miku se ocupaba de los defensas centrales y el resto del equipo estaba en defensa. Estábamos muy compactos, no había líneas de pase para los oponentes. El trabajo defensivo de Sunil y Udanta (Singh) en las bandas nos permitió tener un sistema defensivo fuerte”, dice Cuadrat.

“Ahora, con la edad, si no es lo suficientemente bueno para la prensa, puedes usarlo como número 10. Se puede usar en diferentes posiciones ofensivas: como número 10, número 9, extremo…”.

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La selección, quizás, no tiene esa libertad dado que hay pocos goleadores. Manvir Singh e Ishan Pandita se han mostrado prometedores, pero tendrán que demostrar consistencia. En tal escenario, la cuestión de quién después de Chhetri no desaparecerá tan fácilmente. El hombre mismo, sin embargo, continúa desafiando la edad.

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