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20 años después, la historia detrás de la foto de Guantánamo que no desaparece

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Cuatro meses después de los ataques del 11 de septiembre, un fotógrafo colocó una cámara sobre un alambre de púas nuevo y reluciente y tomó una fotografía de 20 prisioneros de rodillas con uniformes naranjas, esposados, enmascarados y con la cabeza gacha.

La imagen encendió un debate sobre lo que estaba haciendo Estados Unidos en su prisión en alta mar, que continúa operando hasta el día de hoy. También se convirtió en una de las fotos más perdurables y condenatorias de la política de detención de Estados Unidos en el siglo XXI.

Pero perdido en el tiempo y en la memoria colectiva de muchos es que la imagen no era una imagen filtrada de tortura que el público no debía ver. Fue tomada por un fotógrafo de la Marina de los EE. UU., liberada intencionalmente por el Departamento de Defensa.

“Estaba haciendo exactamente lo que se me asignó”, dijo el fotógrafo, Shane T. McCoy. “Era mi trabajo documentarlo. Absolutamente tenía que fotografiarlo. Y tuve que mandarlo arriba”.

La fecha era el 11 de enero de 2002. En Afganistán y Pakistán, los aliados locales habían recogido a cientos de presuntos combatientes extranjeros y miembros de Al Qaeda y los habían entregado a las fuerzas estadounidenses. La CIA aún no había establecido su red de prisiones secretas. Faltaban años para el escándalo de abuso de detenidos en la prisión de Abu Ghraib en Irak.

Y un avión de carga de la Fuerza Aérea había llevado a los primeros prisioneros a la base en el sureste de Cuba, el «menos peor lugar» para la misión, dijo el secretario de Defensa, Donald Rumsfeld. McCoy, un suboficial en ese momento, recibió la asignación de fotografiar el día de apertura en Camp X-Ray para la unidad de cámara de combate de élite.

a enero Esta foto del 11 de enero de 2002 tomada por Shane T. McCoy y publicada por la Marina de los EE. UU. muestra a una mujer soldado, con los primeros 20 prisioneros en la Bahía de Guantánamo en Cuba arrodillados al fondo poco después de su llegada. (Suboficial de primera clase Shane T. McCoy / Marina de los EE. UU. a través de The New York Times)

Con el tiempo, Estados Unidos retendría a unos 780 prisioneros en el remoto puesto de avanzada. En cuestión de meses, después de que los primeros 300 prisioneros fueran llevados allí, el Pentágono había colocado filas toscas de celdas soldadas con contenedores de transporte. Posteriormente, los militares construyeron cárceles con aire acondicionado, donde hoy están recluidos los últimos 39 detenidos.

Para disgusto de una sucesión de comandantes militares, la imagen de esos primeros 20 hombres de rodillas no desaparecía.

Periódicos y revistas lo vuelven a publicar rutinariamente en artículos sobre la prisión, la base y la guerra de Estados Unidos contra el terrorismo. Los manifestantes se visten de naranja y lo recrean. Los combatientes del Estado Islámico lo usurparon y pusieron rehenes vestidos de color naranja brillante, luego los ejecutaron.

Se ha vuelto tan omnipresente, tan emblemático de la política de detención de EE. UU. que algunos no se dan cuenta de que se tomó en la Bahía de Guantánamo, la prisión que la administración de George W. Bush convirtió en su operación de detención de exhibición.

En un episodio reciente de “60 Minutos” sobre un excontratista de la Agencia de Seguridad Nacional que filtró un documento del gobierno, la foto de Guantánamo que fue publicada por el ejército estadounidense llenó la pantalla para ilustrar la idea de que el gobierno ha utilizado la clasificación “para ocultar irregularidades. la tortura en la guerra contra el terror por ejemplo”.

Cómo ve esa foto depende de “su política, su conocimiento de Guantánamo y lo que sucedió allí, de su capacidad de empatía, ya sea que alguien en su familia haya estado o no en prisión”, dijo Anne Wilkes Tucker, ex curadora de fotografía en el Museo de Bellas Artes de Houston.

“Esa imagen será interpretada y reinterpretada probablemente para siempre”, dijo. “Es tan rico y puede solicitar interpretaciones de 180 grados. Desde ‘Los tenemos’ hasta ‘Más de la mitad son probablemente inocentes’”.

Horas antes de que llegaran los primeros 20 hombres, el infante de marina responsable de establecer el Campamento X-Ray, Brig. general Michael Lehnert, los describió como “lo peor de lo peor” de los detenidos en Afganistán. Eventualmente quedaría claro que eso no era cierto.

Una torre de vigilancia en Camp X-Ray, la prisión original para detenidos en la Bahía de Guantánamo en Cuba, el 17 de abril de 2019 (Doug Mills / The New York Times)

Solo dos se llevan a cabo hoy. De esos primeros 20, ocho fueron liberados cuando Bush dejó el cargo. Ninguno fue acusado en los ataques del 11 de septiembre.

En su testimonio ante el Senado el mes pasado, Lehnert, quien se retiró como general de división, calificó la empresa que había establecido como equivocada, en desacuerdo con los valores estadounidenses. Instó a que se cerrara.

McCoy, de 47 años y ahora fotógrafo del Servicio de Alguaciles de EE. UU., recordó ese día como uno largo. Había compartido las funciones con otro fotógrafo de la Marina, y con un lanzamiento de moneda terminó documentando a los hombres que esperaban el registro en un recinto de detención improvisado al aire libre.

Pensó en unas 100 imágenes, escribió leyendas y las envió a Washington.

Aproximadamente una semana después, en el Pentágono, las organizaciones de noticias clamaban por transparencia en la incipiente operación de detención en Cuba. Imágenes granuladas de visión nocturna se habían transmitido desde Afganistán que mostraban a soldados estadounidenses llevando prisioneros en harapos, con bolsas en la cabeza.

“El desafío era que las Convenciones de Ginebra prohíben específicamente ridiculizar o humillar públicamente a los detenidos”, escribió Victoria Clarke, portavoz de Rumsfeld, en sus memorias de 2006, “Lipstick on a Pig”. Para “apaciguar a algunos de nuestros críticos”, obtuvo permiso y publicó cinco fotos.

La gente en el Pentágono vio una representación de prisioneros anónimos retenidos de manera segura que cumplían con las obligaciones de las Convenciones de Ginebra para proteger a los prisioneros contra la «curiosidad pública».

Afuera, en el mundo, las imágenes les parecieron crueles a algunas personas. Vieron degradación, privación sensorial y subyugación.

“¿Alguna vez leí mal lo que había en esas fotos?”, escribió Clarke. “En lugar de mostrar el cuidado y la preocupación con la que tratamos a los detenidos, las fotos sirvieron como combustible de alto octanaje para nuestros críticos y escépticos”.

Algunos en Europa se sintieron particularmente ofendidos. La redada en Afganistán y Pakistán había detenido a musulmanes de habla inglesa, algunos de ellos de Europa occidental, y los estaban enviando a la bahía de Guantánamo.

Los detenidos de Afganistán se sientan en sus celdas en el Campamento X-Ray en la Base Naval de los Estados Unidos en la Bahía de Guantánamo, Cuba, el sábado 2 de febrero de 2020. 2 de febrero de 2002. (Foto AP / Lynne Sladky)

“Afeitado y confundido”, decía un titular que acompañaba la foto en el Sunday Herald de Glasgow. “Hasta nuestros enemigos tienen derechos humanos”, declaró el Sunday Independent de Londres. “Escándalo de Guantánamo”, decía el título de una propaganda en la portada de Le Monde. El tabloide Mirror cuestionó la alianza entre el primer ministro Tony Blair y Bush. ¿Qué está haciendo en nuestro nombre, señor Blair? dijo la portada de un tabloide con una foto del primer día.

“Creo que es una falta de alfabetización visual por parte de, en este caso, los militares”, dijo Fred Ritchin, exprofesor de fotografía e imágenes en la Escuela de Artes Tisch de la Universidad de Nueva York y decano emérito del Centro Internacional de Fotografía.

“El intento aquí, por lo que entiendo, parece haber sido tratar de mostrar a los buenos reuniendo a los que podrían haber sido considerados los malos, mientras pensaban que lo estaban haciendo de una manera humana”, dijo. “Otras personas no lo ven de esa manera”.

Tanto McCoy como Clarke dijeron que el Pentágono fracasó al no proporcionar explicaciones más completas de lo que estaba sucediendo en la foto.

“Fue esta pequeña porción de lo que sucedió allí, sin ver todo el pastel”, dijo McCoy, como “sacar algunas palabras de contexto” y crear una narrativa alternativa.

La foto mostraba un momento en que los prisioneros estaban con las piernas cruzadas mientras estaban de rodillas “para que no pudieran levantarse rápidamente y huir”, dijo McCoy, quien ha visto a los agentes del orden poner a los prisioneros en el suelo de la misma manera.

Gorros y mitones debían protegerse del frío en el cavernoso avión de carga que los trajo desde el invernal Afganistán. Las gafas oscuras y las cubiertas para los oídos debían evitar que el presunto enemigo se comunicara y tal vez planeara ataques. Las máscaras turquesa debían protegerse contra la posible propagación de la tuberculosis.

Sin una explicación adecuada, dijo McCoy, “solo ves la foto que indignó a la gente”.

“Siempre soy de la opinión de que la gente debería poder ver la mayor parte de lo que hace el gobierno”, dijo. “El hecho de que tengo una pequeña parte de la historia, no me importa. No me importa que yo fuera el que estaba dentro del campamento documentándolo. Si las cosas cambiaron para mejor, entonces eso es maravilloso. Nunca presencié ningún maltrato”.

Rumsfeld trató de reparar el daño diciendo que los detenidos estaban en tránsito y no se mantenían así. “Creo que mucha gente vio eso y dijo: ‘Dios mío, los están obligando a arrodillarse’, lo cual no es cierto”, dijo.

Camp Justice en la Bahía de Guantánamo, Cuba, el lunes 20 de septiembre de 2021, que alberga el tribunal para detenidos acusados ​​de crímenes de guerra. (Erin Schaff / The New York Times)

Declaró que era “probablemente desafortunado” que se publicaran las imágenes. El Pentágono dejó de darlos. Para entonces, las principales agencias de noticias los habían distribuido.

McCoy se enteró de la reacción a sus fotos y llamó a su madre. “Le dije que provoqué un incidente internacional. Ella dijo: ‘Estoy muy orgullosa de ti’. Ella sabía que solo estaba haciendo mi trabajo”.

Cuando Rumsfeld llegó a Guantánamo ese mismo mes, el fotógrafo apartó al jefe y se disculpó. El secretario de Defensa desestimó el gesto, dijo, remarcando que el marinero estaba cumpliendo con sus funciones.

McCoy dejó el ejército en 2009 con una calificación de discapacidad del 100%. Después de su asignación en Guantánamo, realizó una serie de asignaciones remotas, incluso en Irak, usando la armadura pesada de la época y cargando equipo pesado. McCoy tiene cinco discos herniados en la espalda, rodillas malas, tobillos malos y dolor en las articulaciones.

Todavía levanta una cámara y, a veces, se pone un chaleco antibalas en su trabajo actual. Pero el equipo es más ligero. En el camino, se hospeda en hoteles, no en bases de operaciones avanzadas. Sus días de arrojarse de un helicóptero flotante con mochilas en la parte delantera y trasera y cargando una caja de cambios de 70 libras han terminado. Conduce un coche a las asignaciones.

Dijo que ha tomado fotografías mucho mejores, muchas de ellas nunca publicadas.

Un favorito de ese día mostraba a una mujer soldado, los prisioneros arrodillados se veían borrosos en el fondo. McCoy dijo que, tal como lo percibía, algunos de los hombres bajo custodia “no tenían mucho respeto por las mujeres que trabajaban”.

Pero ninguno ha sido reimpreso y reutilizado como esa imagen del primer día de los primeros prisioneros en la Bahía de Guantánamo.

Este verano, mientras estaba de vacaciones con su esposa e hijas, lo vieron en una exhibición en una penitenciaría extinta en Filadelfia que alguna vez tuvo a Al Capone. “Tenía mi nombre”, dijo McCoy. “Ya no me sorprende verlo en ningún lado”.

McCoy nunca imaginó que “20 años después todavía vería esas fotos en uso”. Ese día, en ese lugar, “estaba pensando que tenía una oportunidad, ser el único fotógrafo del campamento”. La historia estaba sucediendo y él tenía la exclusiva, aunque solo fuera por los archivos del Departamento de Defensa.

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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